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ESTOCOLMO (AP) – Dos economistas estadounidenses ganaron el lunes el Premio Nobel por mejorar el funcionamiento de las subastas, una investigación que subyace en gran parte de la economía actual, desde la forma en que Google vende publicidad hasta la forma en que las empresas de telecomunicaciones adquieren ondas de radio del gobierno. Los descubrimientos de Paul R. Milgrom y Robert B. Wilson, ambos de la Universidad de Stanford, “han beneficiado a vendedores, compradores y contribuyentes de todo el mundo”, dijo el Comité Nobel. Wilson fue una vez el Ph.D. de Milgrom. consejero, y los dos también resultan ser vecinos.

Contactado por teléfono en su casa en California, Milgrom dijo que recibió la noticia de su victoria «de una manera extraña». “Recibí un golpe en mi puerta de Bob Wilson” cuando aún era medianoche, dijo a The Associated Press. Milgrom, de 72 años, dijo que estudiantes, amigos y colegas habían sugerido durante mucho tiempo que él y Wilson, de 83 años, podrían recibir el premio. «Es bueno tener su respeto pero también su afecto», dijo Milgrom. Los dos abordaron el complicado problema de hacer que las subastas funcionaran de manera eficiente. El comité dijo que el trabajo de Wilson mostraba «por qué los postores racionales tienden a colocar ofertas por debajo de su mejor estimación del valor común», lo que podría significar que el artículo cuesta menos de lo que vale y quizás no al comprador que más lo quiere, ninguno de los cuales se supone que debe suceder si la subasta funciona correctamente.

Los efectos de su trabajo se pueden ver por todas partes. «La publicidad en línea se vende en subasta», dijo David Warsh, que realiza un seguimiento de la investigación económica en su blog Economic Principals. “Que Google pudiera adoptar el método de manera tan rápida y sin problemas dependió completamente de la teoría desarrollada por Milgrom y sus competidores y sus estudiantes”. El trabajo es más que dinero. Algunos gobiernos, por ejemplo, subastan el derecho a contaminar con la esperanza de reducir las emisiones; las empresas más limpias pueden revender los derechos innecesarios a otras más sucias, creando un incentivo financiero para que las empresas hagan sus operaciones más ecológicas. “El objetivo no siempre es maximizar los ingresos para el vendedor, sino que también puede tener un objetivo social”, dijo Ingrid Werner, miembro del Comité Nobel. Un problema para los vendedores en las subastas es la llamada maldición del ganador.

Si los compradores están compitiendo por comprar, digamos, derechos de pesca, tienen que hacer ofertas sin saber cuál será el precio del pescado en el futuro. Comienzan a preocuparse de que solo prevalecerán pagando de más, y pueden responder reduciendo sus ofertas. Una solución, mostró la investigación de Wilson y Milgrom, es que el vendedor proporcione la mayor cantidad de información posible antes de que comience la licitación, quizás proporcionando una tasación independiente del artículo que se vende. También abordaron la «estrategia de la serpiente en la hierba», dijo Wilson. Esto implica que una empresa mantenga en secreto su interés en el artículo que se vende durante la mayor parte de la subasta y luego realice la oferta ganadora en el último minuto. «Es como disparar una subasta de eBay», dijo Wilson a la AP, y agregó que diseñaron reglas que obligan a los postores a revelar su interés antes. Su investigación ha tenido un gran impacto en la industria de las telecomunicaciones, donde las empresas privadas buscan licencias del gobierno para usar frecuencias de radio de propiedad pública para todo, desde llamadas de teléfonos móviles hasta pagos por Internet.

Antes de la década de 1990, el gobierno de EE. UU. Llevó a cabo esencialmente «concursos de belleza» para repartir las frecuencias, permitiendo a las empresas defender sus argumentos para obtener las licencias. El enfoque fomentó un cabildeo agresivo pero no recaudó mucho dinero para el Tesoro. En 1994, el gobierno de Estados Unidos recurrió a las subastas. Milgrom y Wilson (con la ayuda de Preston McAfee, ahora en Google) diseñaron un formato de subasta en el que todas las licencias se vendieron de una vez. Ese formato desalienta a los especuladores a comprar frecuencias en un área geográfica específica y luego revenderlas a grandes compañías de telecomunicaciones que buscan unir redes nacionales o regionales. La subasta recaudó $ 617 millones, vendiendo frecuencias que anteriormente se entregaban prácticamente por nada, y se convirtió en un modelo para países desde Canadá hasta India. El formato también se ha utilizado para la subasta de electricidad y gas natural. Wilson dijo que pensaba que su tiempo para ganar un Premio Nobel por el trabajo ya había pasado.

Al hablar con los reporteros en Estocolmo por teléfono después de enterarse de su victoria, Wilson luchó por pensar en una subasta reciente en la que él mismo había participado. Pero luego agregó: «Mi esposa me señala que compramos botas de esquí en eBay». Wilson describió a Milgrom, quien desarrolló una teoría más general de las subastas, como «una especie de genio detrás de todo este trabajo de subastas». Los estadounidenses han ocupado un lugar destacado entre los ganadores del Nobel de este año. Dejando de lado el premio de la paz, que fue para el Programa Mundial de Alimentos de la ONU, siete de los 11 galardonados han sido estadounidenses. Goran Hansson, secretario general de la Real Academia Sueca de Ciencias que anunció el premio, dijo que refleja la inversión estadounidense en investigación después de la Segunda Guerra Mundial. «Y veremos cómo puede cambiar esa tendencia», agregó. Wilson dijo que, dada la pandemia de coronavirus, no tenía planes inmediatos sobre qué hacer con su parte del premio en efectivo de 10 millones de coronas (1,1 millones de dólares) que acompaña al premio, junto con una medalla de oro. “Probablemente lo guardaré para mi esposa, mis hijos”, dijo.

El premio del año pasado fue para tres investigadores cuyo trabajo se centró en los esfuerzos para reducir la pobreza global. A diferencia de los otros premios Nobel, el premio de economía no lo estableció el testamento de Alfred Nobel, sino el banco central sueco en su memoria en 1968, y el primer ganador fue seleccionado un año después. Es el último premio anunciado cada año. La semana pasada, el Comité Nobel otorgó el premio de fisiología y medicina por descubrir el virus de la hepatitis C, que devasta el hígado . El premio de física honró los avances en la comprensión de los agujeros negros , y el premio de química fue para los científicos detrás de una poderosa herramienta de edición de genes . El premio de literatura fue otorgado a la poeta estadounidense Louise Glück . El Programa Mundial de Alimentos ganó el premio de la paz por sus esfuerzos para combatir el hambre.

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