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ORT BRAGG, NC (AP) – Si hubiera alguna señal de que el Sargento. Jason Lowe estaba luchando, los soldados con los que servía no los vieron. El paracaidista de 27 años tuvo un desempeño excelente. Estaba en la Lista de Comandantes y acababa de terminar segundo en su clase en el Curso de Líder Avanzado del Ejército, preparándolo para un ascenso dentro de la histórica 82 División Aerotransportada en Fort Bragg.

Sin embargo, cinco días después de la graduación, después de que Lowe dejó mensajes de texto y llamadas sin devolver, el Sargento. Ryan Graves condujo hasta el apartamento de Lowe’s en Fayetteville, Carolina del Norte, con un mal presentimiento. «En el camino, creo que quedó claro que tal vez esté pasando algo mucho peor», dijo Graves. Graves abrió la puerta sin llave del apartamento de Lowe’s para descubrir que su amigo se había quitado la vida. Semanas más tarde, el por qué sigue sin respuesta. «Todo lo que te enseñan, que se supone que debes buscar, no existe en esta situación», dijo Graves a The Associated Press. «Sin problemas financieros, sin problemas en las relaciones».

Lowe’s fue el décimo suicidio que la 82 División Aerotransportada ha sufrido en lo que va de año, un número que se situó en cuatro el año pasado. En 2018, seis paracaidistas de la división se quitaron la vida; cuatro lo hicieron en 2017. Si bien se desconocen los factores que impulsaron los suicidios, el mayor general Christopher Donahue, quien asumió el mando de la división en julio, cree que los períodos de aislamiento forzado y otros factores estresantes que la pandemia de coronavirus ha impuesto a sus tropas y sus familias han sido un problema. factor principal.

El aumento ha empujado a Donahue a hacer de la prevención del suicidio una prioridad y un tema frecuente de conversación dentro de sus filas. “Hay absolutamente un estigma ahí afuera”, dijo Donahue. «Y si no lo reconocemos, estamos mintiendo». 2020 ha sido un año sin precedentes para la 82 División Aerotransportada. En enero, por primera vez en tres décadas, la Fuerza de Respuesta Inmediata de la División se activó en medio de crecientes tensiones con Irán. En cuestión de horas, miles de paracaidistas pasaron de recibir el año nuevo con su familia a abordar aviones de transporte militar con destino al Medio Oriente.

Al mismo tiempo, la unidad de Lowe’s estaba terminando una rotación de nueve meses en Afganistán, la guerra de mayor duración en Estados Unidos. Para cuando los soldados de ambas brigadas regresaron a Fort Bragg en la primavera, la pandemia de COVID-19 ya estaba en marcha ya que amenazaba con abrumar al sistema de salud pública de Estados Unidos. Las ceremonias patrióticas de bienvenida a casa fueron reemplazadas por una cuarentena obligatoria de dos semanas y restricciones que impiden que los paracaidistas se vayan de licencia para visitar a familiares fuera del estado.

Los gimnasios y los comedores en el puesto cerraron y las reuniones de la unidad se llevaron a cabo a través de Zoom. Si bien esas medidas fueron necesarias, Donahue cree que es el principal combustible que enciende el aumento de suicidios. «COVID nos ha convertido en una división de extraños y estamos haciendo todo lo que está a nuestro alcance para volver a estar juntos», dijo. Si bien el suicidio ha sido un problema durante mucho tiempo en el ejército de los EE. UU., Las cifras han aumentado este año hasta en un 20% a medida que los miembros del servicio luchan con el aislamiento y otros impactos del COVID-19, sumados a las presiones de desplegarse en zonas de guerra y responder a desastres y disturbios civiles.

Los incidentes de comportamiento violento también se han disparado. Los números varían según el servicio. El suicidio está cobrando su precio en el Ejército, donde altos líderes dijeron a The Associated Press que han visto un aumento del 30% en los suicidios en servicio activo en lo que va del año en comparación con el año pasado. Están buscando formas de acortar los despliegues de combate y centrarse más en el bienestar de los soldados y menos en la preparación para el combate y la modernización de las armas en respuesta al aumento de las cifras. La incertidumbre es un hecho para los soldados asignados a la 82 División Aerotransportada.

En junio, se volvió a llamar a la Fuerza de Respuesta Inmediata, cuando se enviaron paracaidistas a Washington, DC, para sofocar las protestas tras la muerte de George Floyd bajo custodia policial. Algunos acababan de regresar a casa después de su primer despliegue repentino de 2020 y habían estado fuera de la cuarentena durante menos de una semana cuando subieron a los autobuses con destino a DC. Vivir la vida en modo de espera pone una tensión obvia en las relaciones, que es otro hilo común que la división está viendo en sus suicidios. Se han implementado grupos de apoyo entre pares para los soldados que luchan con problemas de relación y se ha lanzado una iniciativa de vida sobria para alojar a los paracaidistas que luchan contra el abuso de sustancias en un cuartel separado, libre de alcohol y drogas.

Pero quienes conocieron a Lowe no pueden identificar ninguno de esos factores en su repentina y trágica muerte. Graves descarta la idea de la presión que Lowe se puso a sí mismo. Pero incluso eso es especulación. “Quería ser el mejor. Probablemente fue uno de los mejores ”, dijo Graves. En lugar de dar la noticia del fallecimiento de Lowe a su batallón en una formación masiva, la notificación llegó a Zoom. Comandante del Batallón, el Teniente Coronel Christopher Walsh y el mando del sargento. El mayor Anthony Gregerson tuvo práctica después de que otro soldado se quitó la vida a principios de este año. La pérdida pesa mucho sobre ellos. “Consideras cada decisión que tomas y el impacto que tiene en 630 latidos del corazón”, dijo Walsh.

Días después de la muerte de Lowe’s, su batería de artillería salió al campo para un ejercicio de entrenamiento de tres semanas. Los capellanes de brigada visitaron su campamento remoto para ofrecer asesoramiento o simplemente un oído para escuchar. Sus servicios a menudo son rechazados por soldados endurecidos que se niegan a pedir ayuda. Combine eso con el estigma que rodea la salud mental y la creencia de larga data que atraviesa profundamente al ejército de que buscar asesoramiento podría afectar negativamente la carrera de un soldado.

Pero desde la muerte de Lowe’s, los hombres y mujeres del 1-319o Regimiento de Artillería de Campaña se están abriendo y los capellanes han visto un aumento en los soldados que quieren hablar. Los soldados están preparados para aceptar bajas cuando se despliegan. El Equipo de Combate de la Tercera Brigada de la 82a perdió cinco paracaidistas durante su reciente estadía en Afganistán. Cuando un soldado muere en acción, Gregerson ha visto fortalecerse la misión de los que quedan atrás. Pueden enfocarse en el enemigo frente a ellos en combate; el objetivo es claro. Pero en casa, la lucha cambia. Los demonios que acechan a los soldados se vuelven más esquivos. «¿Cómo puedes perseguir a este enemigo invisible por el que no sabes que está pasando la gente?» preguntó.

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