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SACRAMENTO, California (AP) – Una década después de que el hacinamiento en las cárceles obligó a California a realinear su sistema de justicia penal, la población en lo que alguna vez fue el sistema correccional estatal más grande del país se ha reducido hasta el punto en que las autoridades anunciaron el martes que cerrarán a uno de dos reclusos centros de formación de bomberos. El Centro Correccional de California en Susanville cerrará en julio de 2022, dijeron las autoridades, el segundo cierre de prisión de este tipo anunciado en los últimos meses. Los cambios hacen que los abogados de los reclusos se preocupen de que el hacinamiento pueda volver a convertirse en un problema.

La prisión de 58 años, una de las dos en el condado rural de Lassen en el noreste de California, entrena a bomberos presos que trabajan en 14 campamentos de extinción de incendios en el norte de California. El número de presos de nivel inferior elegibles para los campamentos ha ido disminuyendo durante años debido a los cambios en la ley estatal y, más recientemente, a la pandemia. Después del cierre de la prisión, toda la capacitación de bomberos se realizará en el Sierra Conservation Center en Jamestown, al este de Stockton. Las instalaciones de seguridad mínima en la Institución Correccional de California en Tehachapi y la Instalación de Capacitación Correccional en Soledad también cerrarán en julio de 2022 debido a una población de reclusos reducida, dijeron funcionarios de correccionales estatales.

Anunciaron en septiembre que la Institución Vocacional Deuel, de 67 años, en Tracy, al este de San Francisco, cerrará en octubre. Eso ahorrará alrededor de $ 182 millones anuales, mientras que los cierres anunciados el martes ahorrarán otros $ 167 millones cada año, dijeron las autoridades. El cierre de dos cárceles cumple una promesa del gobernador Gavin Newsom y fue aclamado por la asambleísta demócrata Cristina García como «un paso en la dirección correcta a medida que nuestra nación continúa aceptando un ajuste de cuentas racial en el sistema de justicia penal». Pero la asambleísta estatal Megan Dahle y el senador estatal Brian Dahle, que representan al condado de Lassen, emitieron un comunicado en el que dijeron que estaban «conmocionados y consternados» por el cierre de Susanville, una decisión que, según dijeron, carecía de transparencia y podría dejar a muchos sin trabajo. «Tenemos una de las tasas de desempleo más altas de la nación», dijo el comunicado. «Ahora, sin previo aviso o aviso al público, el estado ha dictado arbitrariamente que va a alterar el sustento de más de 1.000 empleados y sus familias».

Las autoridades dijeron que los aproximadamente 2,000 reclusos en la prisión de Susanville serán trasladados a otras cárceles sin liberaciones previas y que a los empleados se les pueden ofrecer trabajos en otras instalaciones. Newsom ha apoyado cambios en la justicia penal más allá de las amplias revisiones buscadas por su compañero demócrata y predecesor, Jerry Brown, quien fue impulsado por órdenes judiciales federales, déficits presupuestarios y una filosofía de que prácticamente cualquier persona puede ser rehabilitada. Brown y los líderes legislativos acordaron por primera vez hace una década mantener a los delincuentes de menor rango en las cárceles del condado en lugar de las cárceles estatales para aliviar tanto el hacinamiento que los jueces federales dictaminaron que había creado condiciones inconstitucionales. Los presos en ese momento estaban apilados en literas de tres niveles de altura en gimnasios y salas de actividades que se habían convertido en dormitorios improvisados. Los votantes en 2014 redujeron aún más las penas por delitos contra la propiedad y las drogas.

Dos años después, respaldaron la medida electoral de Brown para permitir la libertad condicional anticipada para la mayoría de los reclusos. Sin embargo, son las reducciones de población impulsadas por la pandemia las que están permitiendo el cierre de las cárceles. Eso hace que los abogados que representan a los presos se preocupen de que eventualmente puedan aumentar el hacinamiento de la prisión una vez más. La secretaria de Correcciones, Kathleen Allison, citó «la disminución significativa de la población encarcelada en el estado durante el año pasado» por permitir que los funcionarios «avancen con estos cierres de prisiones de una manera reflexiva que no afecte la seguridad pública». Hasta el mes pasado, tenía alrededor de 26,000 presos menos que los aproximadamente 117,000 en las cárceles estatales antes de la pandemia, dijo Michael Bien, uno de los abogados que representa a los presos en una de las principales demandas colectivas por hacinamiento.

Pero más de 10,000 reclusos estatales están esperando en las cárceles del condado porque los funcionarios penitenciarios limitaron la entrada por temor a propagar infecciones durante la pandemia. Los tribunales también han sido respaldados debido a la pandemia, pero el flujo a las prisiones eventualmente volverá a la normalidad, agregó Don Spectre, otro abogado que lidera las demandas masivas. La tasa de criminalidad ha estado en mínimos históricos «que seguramente aumentará un poco», dijo Specter, lo que eventualmente llevará a más reclusos a menos que haya más cambios en las leyes de sentencia o más liberaciones anteriores por parte de los funcionarios penitenciarios. «Si está cerrando prisiones, ¿significa eso que hay más dormitorios abarrotados en otras prisiones, más celdas dobles?» se preguntó Bien. «También tenemos que asegurarnos de no hacer que las condiciones sean miserables para los que quedan …

Simplemente significa que hay menos espacio en cualquier otro lugar». La portavoz de correccionales Dana Simas dijo que la disminución continua proyectada de la población permitirá que las prisiones restantes «proporcionen programas de rehabilitación sólidos y atención médica de calidad» dentro del límite de población establecido por los jueces federales. Bien y Spectre dijeron que la pandemia ha demostrado que el límite de hacinamiento es demasiado alto, incluso si cumple con las pautas federales. Y aunque la cantidad de delincuentes de menor rango ha disminuido, eso ha dejado una mayor proporción de presos con enfermedades mentales que, según los abogados, no están recibiendo la atención adecuada. La última vez que California cerró una prisión estatal fue una instalación para mujeres en Stockton en 2003.

El anuncio se produce en momentos en que los funcionarios estatales se preparan para lo que predicen será una temporada temprana y severa de incendios forestales impulsada por un segundo invierno seco consecutivo. Newsom ha aumentado la contratación de otros bomberos para compensar el menor número de presos elegibles. El otoño pasado, los funcionarios anunciaron que iban a cerrar ocho campamentos de extinción de incendios para presos, consolidando a los presos en los 35 campamentos restantes. Dijeron que los aproximadamente 2,000 reclusos en la prisión de Susanville serán trasladados a otras cárceles sin liberaciones previas. A los más de 1,000 empleados también se les pueden ofrecer trabajos en otras instalaciones.

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