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WASHINGTON (AP) – El jueves surgió una imagen sombría de una economía estadounidense que ha sufrido una caída récord el último trimestre y ahora está luchando por recuperarse a medida que el coronavirus sigue obligando a más despidos. La economía se contrajo a una vertiginosa tasa anual del 32,9% en el trimestre de abril a junio, cuando el brote viral cerró las empresas, dejó sin trabajo a decenas de millones y aumentó el desempleo a casi el 15%. La estimación del gobierno de la caída del segundo trimestre en el producto interno bruto fue la mayor caída en los registros que datan de 1947. La peor contracción trimestral anterior, una caída del 10%, ocurrió en 1958 durante la administración Eisenhower.

La caída fue tan vertiginosa que la mayoría de los analistas esperan que la economía produzca un fuerte repunte en el actual trimestre de julio-septiembre. Sin embargo, con la tasa de casos confirmados de coronavirus que han aumentado en la mayoría de los estados, más empresas se ven obligadas a retroceder en las reaperturas y el Senado republicano propone reducir la ayuda del gobierno a los desempleados, la economía podría empeorar en los próximos meses. En un signo de cómo se debilita el mercado laboral, más de 1.4 millones de estadounidenses despedidos solicitaron beneficios de desempleo la semana pasada. Fue la decimonovena semana consecutiva que más de 1 millón de personas solicitaron ayuda por desempleo. Antes de que estallara el coronavirus en marzo, el número de estadounidenses que buscaban cheques de desempleo nunca había excedido los 700,000 en una semana, incluso durante la Gran Recesión.

Otros 830,000 millones de personas solicitaron beneficios de desempleo bajo un nuevo programa que extiende la elegibilidad por primera vez a trabajadores independientes y trabajadores por encargo. En total, el gobierno dice que aproximadamente 30 millones de personas están recibiendo algún tipo de ayuda por desempleo, aunque esa cifra podría ser inflada por el recuento doble de algunos estados. El dolor pronto podría intensificarse: expiran $ 600 suplementarios en beneficios federales semanales de desempleo, y el Congreso está discutiendo acerca de extender la ayuda, lo que probablemente se hará con un nivel de pago reducido. Poco después de que el gobierno emitiera los datos económicos sombríos, el presidente Donald Trump desvió la atención al sugerir un «retraso» en las elecciones presidenciales del 3 de noviembre, en base a sus acusaciones sin fundamento de que la votación generalizada por correo resultará en fraude. Las fechas de las elecciones presidenciales están consagradas en la ley federal y requerirían un acto del Congreso para cambiar.

La caída económica del último trimestre siguió a una caída del 5% en el trimestre enero-marzo, durante el cual la economía entró oficialmente en una recesión provocada por el virus, terminando con una expansión económica de 11 años, la más larga registrada en los Estados Unidos.

La contracción en la primavera fue impulsada por un profundo retroceso en el gasto del consumidor, que representa aproximadamente el 70% de la actividad económica. El gasto de los consumidores se derrumbó a una tasa anual del 34.6%, ya que los viajes, excepto los pedidos congelados y cerrados, obligaron a cerrar muchos restaurantes, bares, lugares de entretenimiento y otros establecimientos minoristas. La caída en el PIB «subraya el impacto sin precedentes en la economía de la pandemia», dijo Andrew Hunter, economista estadounidense de Capital Economics. «Esperamos que pasen años para que el daño se recupere por completo». El resurgimiento de casos virales en el sur y el oeste ha obligado a muchos bares, restaurantes, salones de belleza y otros negocios a cerrar nuevamente o reducir la ocupación. Entre el 21 de junio y el 19 de julio, por ejemplo, la proporción de bares de Texas que se cerraron aumentó del 25% al ​​73%. Del mismo modo, el 75% de las tiendas de belleza de California cerraron el 19 de julio, frente al 40% solo una semana antes, según la firma de datos Womply.

Y muchos estados han impuesto restricciones a los visitantes de estados que han reportado un alto nivel de casos de virus, lo que ha perjudicado a los hoteles, las aerolíneas y otras industrias que dependen de los viajes. Rubeela Farooqi, economista jefe de Estados Unidos en High Frequency Economics, dijo que los números de trabajo eran desalentadores. «Un resurgimiento en los casos de virus ha resultado en una pausa o una reversión de las reaperturas en todos los estados, y es probable que el ritmo de los despidos se acelere justo cuando los beneficios por desempleo se vencen», dijo Farooqi. “El riesgo de que las pérdidas temporales de trabajo se vuelvan permanentes es alto debido a los cierres repetidos de negocios. Eso podría resultar en un ritmo de recuperación aún más lento «. La imagen se ve oscura para muchos de los desempleados. Desde que fue despedida por una organización tecnológica sin fines de lucro a mediados de mayo, Miranda Meyerson ha estado tratando de encontrar otro trabajo y registrarse para recibir beneficios de desempleo.

«Es increíblemente frustrante y desmoralizante», dijo. Los posibles empleadores parecen estar retrasando las decisiones de contratación. «Nadie se pone en contacto con usted», dijo Meyerson, de 38 años. «Siente que solo puede enviar (solicitudes) a un vacío». Meyerson y su pareja se mudaron de Nueva York a Oakland, California, en marzo, justo cuando el virus comenzó a extenderse rápidamente por los Estados Unidos. La medida complicó sus esfuerzos, hasta ahora inútiles, para recaudar beneficios de un sistema inundado de beneficios de desempleo en California. «Obviamente están totalmente abrumados», dijo. «Ni siquiera puedes ponerte al teléfono para hablar con nadie».

Trump ha presionado a los estados para reabrir negocios a pesar de las preocupaciones de que el virus sigue siendo una amenaza para los trabajadores y clientes en muchos trabajos de la industria de servicios que requieren contacto cara a cara frecuente. Muchos economistas señalan que la economía no puede recuperarse completamente hasta que se derrote la pandemia, un punto destacado el miércoles en una conferencia de prensa por el presidente de la Reserva Federal, Jerome Powell. El presidente de la Fed advirtió que la epidemia viral ha puesto en peligro una recuperación económica modesta y que, como resultado, la Fed planea mantener las tasas de interés fijadas cerca de cero en el futuro. «Una situación de salud mal administrada e ingresos deprimidos significan que la economía corre el riesgo de una recesión doble sin ayuda fiscal urgente», dijo Gregory Daco, economista jefe de Oxford Economics en Estados Unidos. «La ayuda fiscal es imprescindible», dijo Daco. «Sin más ayuda fiscal, muchos hogares de todo el país se quedarán sin una gran fuente de ingresos y reaccionarán reduciendo drásticamente el gasto».

Daco dijo que el vencimiento de los $ 600 en ayuda federal por desempleo significa que muchos hogares podrían sufrir una pérdida de ingresos en el rango de 50% a 75%. «La economía», dijo Daco, «funcionará con muy poco combustible en un momento en que la recuperación realmente se haya estancado».

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