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AP News

INDIANAPOLIS (AP) – Cuando Mary De La Rosa cerró su programa para niños pequeños y preescolar en marzo debido a la pandemia de coronavirus, esperaba poder atender a los 14 niños algún día. Sin embargo, al final, Creative Explorers cerró definitivamente. Dejó que las familias buscaran otras opciones de atención y que los tres maestros solicitaran beneficios por desempleo. “Seguimos tratando de encontrar una manera”, dijo De La Rosa, quien es de ascendencia mexicana y egipcia. «Pero finalmente nos dimos cuenta de que no había uno».

La historia del programa de De La Rosa en el vecindario de Westchester de Los Ángeles se repite en todo el país a medida que los efectos de la pandemia se propagan a través del cuidado infantil, afectando de manera desproporcionada a los centros de propiedad negra y latina en una industria que durante mucho tiempo ha dependido de proveedores de color. Los expertos en políticas dicen que Estados Unidos gasta una pequeña fracción de los fondos federales en el cuidado infantil en comparación con otras naciones industrializadas, una falta de fondos agravada por el COVID-19.

Pronto, casi la mitad de los centros de cuidado infantil en Estados Unidos se perderán, según el Center for American Progress. «Antes de la pandemia, el sistema de cuidado infantil estaba fracturado». dijo Lynette Fraga, directora ejecutiva de Child Care Aware of America. «Ahora, está destrozado». Incluso antes del coronavirus, muchos padres ya se enfrentaban a una elección imposible: cuidar de sus hijos o ganarse la vida. Pero el impacto de COVID-19 en el sistema ha empeorado eso, dice Fraga, y sus efectos corren el riesgo de crear «desiertos de cuidado infantil», dejando a los padres sin poder regresar al trabajo, reduciendo los ingresos y quitando oportunidades de educación temprana cruciales para el desarrollo del niño.

La industria del cuidado infantil de EE. UU. Ha dependido durante mucho tiempo de las mujeres negras y latinas, y las mujeres de color representan el 40% de su fuerza laboral, según el Centro para el Estudio del Empleo en el Cuidado Infantil. Estas mujeres se han visto afectadas de manera desproporcionada por COVID-19. Una encuesta de julio de la Asociación Nacional para la Educación de Niños Pequeños indicó que la mitad de los negocios de cuidado infantil propiedad de minorías esperan cerrar permanentemente sin ayuda adicional. “La pandemia ha revelado el escaso acceso al apoyo que tienen muchas de estas mujeres”, dijo Fraga. «Se exacerbó y puso de relieve las desigualdades que siempre supimos que existían aquí».

Las disparidades económicas en la industria del cuidado infantil cayeron en líneas raciales mucho antes de COVID-19, dijo Lea Austin, directora ejecutiva del Centro para el Estudio del Empleo en Cuidado Infantil. Los educadores de la primera infancia negros ganan un promedio de 0,78 dólares menos por hora que los educadores de la primera infancia blancos, según el centro. Si bien el 15% de las mujeres blancas en el cuidado infantil viven por debajo del umbral de la pobreza, las tasas de pobreza para las trabajadoras de cuidado infantil negras y latinas son del 23% y el 22% respectivamente, según un análisis de 2017 del Centro Nacional de Derecho de la Mujer. “Están ganando salarios más bajos por hacer exactamente el mismo trabajo”, dijo Austin. Enraizado en la esclavitud, el cuidado infantil profesional ha sido visto históricamente como el dominio de las mujeres de color, dice Shana Bartley, directora de asociaciones comunitarias del Centro Nacional de Leyes de la Mujer.

Como resultado, dice, el cuidado de niños está infravalorado debido a prejuicios culturales que sugieren que el trabajo de las mujeres de color vale menos. “Las raíces de nuestro sistema de cuidado infantil se remontan a la esclavitud cuando las mujeres que eran esclavizadas y obligadas a cuidar a los hijos de otros lo hacían sin paga”, dijo. “Más tarde, esos trabajos domésticos estuvieron entre los únicos disponibles para mujeres negras y otras mujeres de color. Debido a que tenemos estos sistemas anticuados y prejuicios culturales arraigados en el sexismo y el racismo, no estamos dispuestos a valorar adecuadamente a estas mujeres y su trabajo «.

Esta infravaloración fue perpetuada por políticas como la Ley de Normas Laborales Justas de 1938, que garantizaba salarios mínimos y horas estandarizadas, pero excluía a los trabajadores domésticos. Incluso hoy, Bartley dice que los proveedores de cuidado infantil de color reciben menos apoyo con un acceso reducido a fondos federales y menos apoyo de los bancos al navegar por licencias, préstamos y subvenciones. Angelique Marshall, directora de la guardería de la Sra. P, se siente afortunada de que su centro todavía esté abierto para cuidar a niños con necesidades especiales en el área de Washington, DC, especialmente cuando otros centros de propiedad de afroamericanos y latinos cierran a su alrededor.

Marshall, que es negra, atiende a la mitad de los niños que solía tener. Sus fondos de emergencia compraron equipos de limpieza y protección personal, y los costos operativos se han más que duplicado. “Ni siquiera estamos ganando dinero”, dijo. «Se trata solo de supervivencia». Marshall dijo que sobrevive en gran parte gracias a préstamos y subvenciones. Pero el proceso es agotador y requiere que ella presente el papeleo, registre los gastos, guarde los recibos y escriba los informes. Dijo que los proveedores de color no tienen los recursos ni la información que necesitan para navegar por las solicitudes de subvenciones y las oficinas gubernamentales. “Nadie nos está diciendo cómo hacer esto”, dijo. “Lo estamos resolviendo por nuestra cuenta. Tenemos que arreglárnoslas solos y a nadie parece importarle «.

Maria Potts, directora de Kids World en Falls Church, Virginia, también depende de subvenciones y préstamos PPP. Con solo siete de los 14 niños originales a los que atendió todavía en su programa, Potts despidió a tres asistentes y trabaja 70 horas a la semana. Pasa tres veces más toallas de papel, desinfectantes y lejía. Gran parte del dinero de su subvención se destina a PPE y artículos de limpieza. “Si no fuera por el Plan de Protección de Cheques de Pago, no creo que hubiéramos sobrevivido”, dijo Potts, quien es latina. Muchos de sus colegas de la Asociación Hispana de Cuidado Infantil en el norte de Virginia han tenido que cerrar. Potts ha ayudado a muchos de los que quedan a solicitar subvenciones. Ella dice que las barreras del idioma impiden que muchos propietarios de negocios de cuidado infantil de habla hispana accedan a subvenciones y apoyo.

La Cámara de Representantes de Estados Unidos aprobó dos proyectos de ley, la Ley de Cuidado Infantil es Esencial y la Ley de Cuidado Infantil para la Recuperación Económica, en julio, con el objetivo de estabilizar la industria del cuidado infantil durante la pandemia y crear un fondo de $ 50 mil millones para el sector de cuidado infantil. Christine Johnson-Staub, analista sénior de políticas del Center for Law and Social Policy, considera que hacer avanzar esta legislación es solo el primer paso. Johnson-Staub, quien ha trabajado en políticas de cuidado infantil durante tres décadas, dijo que los trabajadores necesitan pago por peligrosidad y fondos para suministros de limpieza y PPE.

Dijo que se debe hacer un seguimiento de los dólares federales para garantizar que se asignen de manera equitativa, y las políticas deben respaldar una compensación justa y la calidad del trabajo para los proveedores de cuidado infantil de color. Austin recomienda trasladar la carga de los costos del cuidado infantil lejos de las familias y los proveedores individuales. Debido a que los padres pagan la mayoría de los costos de cuidado infantil, los centros en comunidades de color de bajos ingresos están en desventaja. “No les decimos a los estudiantes que no pueden ir al tercer grado a menos que puedan pagarlo”, dijo. “Y no les decimos a los maestros de tercer grado que se les pagará según lo que sus estudiantes puedan pagar.

Entonces, ¿por qué está bien eso para los trabajadores de cuidado infantil? » Los cambios de política no llegaron lo suficientemente pronto como para salvar el centro de De La Rosa. Después de enviar a los padres una carta anunciando el cierre, Katie Nance estaba tan devastada que lloró. Lily, la hija de 5 años de Nance, había estado en el programa durante casi dos años. Nance dice que las lecciones que De La Rosa le enseñó a Lily, así como la perspectiva que ofreció como maestra latina, fueron cruciales para su crecimiento.

Hoy, la casa de De La Rosa se siente vacía y tranquila. Extraña la risa de los niños. El trabajo de su esposo ha ayudado a mantener a flote a su familia, pero perder el negocio los ha obligado a reconsiderar su presupuesto. También ha tenido otros efectos, algunos más intangibles, pero igualmente reales. “Fue como estar de luto por alguien”, dijo De La Rosa. «Esta escuela era una parte tan importante de lo que soy, y luego, de repente, desapareció».

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