Publicidad

AP News

CAPE CANAVERAL, Florida (AP) – El helicóptero experimental Ingenuity de la NASA se elevó en el aire sobre la polvorienta superficie roja de Marte el lunes, logrando el primer vuelo propulsado por un avión en otro planeta. El triunfo fue aclamado como un momento de los hermanos Wright. El mini helicóptero de 4 libras (1,8 kilogramos) incluso llevaba un poco de tela de ala del Wright Flyer que hizo una historia similar en Kitty Hawk, Carolina del Norte, en 1903. «Los datos del altímetro confirman que Ingenuity ha realizado su primer vuelo, el primer vuelo de un avión propulsado en otro planeta», dijo el piloto en jefe del helicóptero en la Tierra, Havard Grip, con la voz quebrada mientras sus compañeros de equipo estallaban en aplausos. Fue un salto breve, solo 39 segundos, pero logró todos los hitos principales.

La directora del proyecto, MiMi Aung, estaba jubilosa mientras rompía los papeles que contenían el plan en caso de que el vuelo fallara. «Hemos estado hablando durante tanto tiempo sobre nuestro momento de los hermanos Wright, y aquí está», dijo. Los controladores de vuelo del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en California declararon el éxito después de recibir los datos y las imágenes a través del rover Perseverance. Ingenuity viajó a Marte en Perseverance, aferrándose al vientre del rover cuando llegaron a un antiguo delta de un río en febrero. La demostración del helicóptero de $ 85 millones se consideró de alto riesgo, pero de alta recompensa. “Cada mundo tiene solo un primer vuelo”, observó Aung a principios de este mes.

Los científicos aplaudieron las noticias de todo el mundo e incluso del espacio. «Una forma completamente nueva de explorar el terreno alienígena en nuestro sistema solar está ahora a nuestra disposición», dijo el astrónomo de la Universidad de Nottingham Trent, Daniel Brown, desde Inglaterra. Este primer vuelo de prueba, con más por venir con Ingenuity, es una gran promesa, señaló Brown. Los futuros helicópteros podrían servir como exploradores de otro mundo para rovers, y eventualmente astronautas, en lugares difíciles y peligrosos. Los controladores de tierra tuvieron que esperar más de tres horas atroces antes de saber si el vuelo preprogramado había tenido éxito a más de 170 millones de millas (287 millones de kilómetros) de distancia. Cuando finalmente llegó la noticia, el centro de operaciones se llenó de aplausos, vítores y risas.

Más siguieron cuando apareció la primera foto en blanco y negro de Ingenuity, que mostraba la sombra del helicóptero mientras flotaba sobre la superficie de Marte. «¡La sombra de la grandeza, el primer vuelo de #MarsHelicopter en otro mundo completo!» El astronauta de la NASA Victor Glover tuiteó desde la Estación Espacial Internacional. Luego vino un impresionante video en color del aterrizaje limpio del helicóptero, tomado por Perseverance, “el mejor anfitrión que el pequeño Ingenio podría esperar”, dijo Aung agradeciendo a todos. El helicóptero flotó durante 30 segundos a su altitud planificada de 10 pies (3 metros) y pasó 39 segundos en el aire, más de tres veces más que el primer vuelo exitoso del Wright Flyer, que duró apenas 12 segundos el 17 de diciembre. 1903.

Para lograr todo esto, las palas gemelas del rotor contrarrotativas del helicóptero necesitaban girar a 2.500 revoluciones por minuto, cinco veces más rápido que en la Tierra. Con una atmósfera de solo un 1 por ciento del grosor de la Tierra, los ingenieros tuvieron que construir un helicóptero lo suficientemente ligero, con palas girando lo suficientemente rápido, para generar esta elevación de otro mundo. Con más de seis años de fabricación, el Ingenuity mide solo 49 centímetros (19 pulgadas) de alto y es un helicóptero delgado de cuatro patas. Su fuselaje, que contiene todas las baterías, calentadores y sensores, es del tamaño de una caja de pañuelos. Los rotores de fibra de carbono rellenos de espuma son las piezas más grandes: cada par se extiende 4 pies (1,2 metros) de punta a punta.

El ingenio también tenía que ser lo suficientemente resistente para resistir el viento marciano, y está coronado con un panel solar para recargar las baterías, crucial para sobrevivir a las noches marcianas de menos 130 grados Fahrenheit (menos 90 grados Celsius). La NASA eligió un parche plano y relativamente libre de rocas para el aeródromo de Ingenuity, que mide 33 pies por 33 pies (10 metros por 10 metros). Tras el éxito del lunes, la NASA nombró al aeródromo marciano «Wright Brothers Field». «Si bien estos dos momentos icónicos en la historia de la aviación pueden estar separados por el tiempo y 173 millones de millas de espacio, ahora estarán vinculados para siempre», anunció el jefe de misiones científicas de la NASA, Thomas Zurbuchen.

El pequeño helicóptero con un trabajo gigante llamó la atención desde el momento en que se lanzó con Perseverance en julio pasado. Incluso Arnold Schwarzenegger se unió a la diversión, apoyando el ingenio durante el fin de semana a través de Twitter. «¡Llegar al helicóptero!» gritó, recreando una línea de su película de ciencia ficción de 1987 «Predator». Se planean hasta cinco vuelos cada vez más ambiciosos, y podrían abrir el camino hacia una flota de drones marcianos en las próximas décadas, proporcionando vistas aéreas, transportando paquetes y sirviendo como vigías para tripulaciones humanas.

En la Tierra, la tecnología podría permitir que los helicópteros alcancen nuevas alturas, haciendo cosas como navegar más fácilmente por el Himalaya. «Esto nos da una esperanza increíble para toda la humanidad», tuiteó Zurbuchen. De hecho, el mantra de JPL, «Dare Mighty Things», estaba impreso en una pared de la sala de control. El equipo de Ingenuity tiene hasta principios de mayo para completar los vuelos de prueba para que el rover pueda continuar con su misión principal: recolectar muestras de rocas que podrían contener evidencia de vida marciana pasada, para regresar a la Tierra dentro de una década.

El equipo planea ser cada vez más atrevido hasta el vuelo final de Ingenuity, probando sus límites y posiblemente incluso destruyendo la nave, dejándola en su lugar para siempre, después de haber enviado sus datos a casa. Hasta entonces, la perseverancia velará por el ingenio. Los ingenieros de vuelo los llaman cariñosamente Percy y Ginny. «La hermana mayor está mirando», dijo Elsa Jensen de Malin Space Science Systems, la operadora principal de cámaras del rover.

Publicidad

Deja un comentario

Este sitio usa Akismet para reducir el spam. Aprende cómo se procesan los datos de tus comentarios.