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AP News

DAKAR, Senegal (AP) – Una crisis por el suministro de oxígeno médico para los pacientes con coronavirus ha golpeado a países de África y América Latina, donde las advertencias no fueron escuchadas al comienzo de la pandemia y los médicos dicen que la escasez ha provocado muertes innecesarias. Se necesitan aproximadamente 12 semanas para instalar una planta de oxígeno en un hospital e incluso menos tiempo para convertir los sistemas industriales de fabricación de oxígeno en una red de grado médico.

Pero en Brasil y Nigeria, así como en los países menos poblados, las decisiones para abordar por completo los suministros inadecuados solo comenzaron a tomarse el mes pasado, después de que los hospitales se desbordaran y los pacientes comenzaran a morir.La brecha en la disponibilidad de oxígeno médico «es uno de los problemas que definen la equidad en la salud, creo, de nuestra época», dijo Peter Piot, director de la Escuela de Higiene y Medicina Tropical de Londres, quien dijo que sobrevivió a una infección grave por coronavirus gracias al oxígeno que recibió. Los médicos en Nigeria monitorean con ansiedad el tráfico mientras las entregas de oxígeno se mueven por las calles paralizadas de Lagos. Las familias desesperadas de pacientes de todo el mundo a veces recurren al mercado negro.

Los gobiernos toman medidas solo después de que los hospitales están abrumados y los infectados mueren por docenas. En el estado brasileño de Amazonas, un par de estafadores fueron sorprendidos vendiendo extintores pintados para que parecieran tanques de oxígeno médico. En Perú, la gente acampaba en filas para conseguir cilindros para familiares enfermos. Solo después de que se culpó a la falta de oxígeno de la muerte de cuatro personas en un hospital egipcio en enero y de seis personas en una en Pakistán en diciembre, los gobiernos abordaron los problemas.

John Nkengasong, director de los Centros Africanos para el Control y la Prevención de Enfermedades, dijo que el oxígeno médico es una «gran necesidad crítica» en el continente de 1.300 millones de personas y es la razón principal por la que los pacientes con COVID-19 tienen más probabilidades de morir allí durante las oleadas. Incluso antes de la pandemia, los 2.600 concentradores de oxígeno y las 69 plantas de oxígeno en funcionamiento de África subsahariana cubrieron menos de la mitad de la necesidad, lo que provocó muertes evitables, especialmente por neumonía, dijo el Dr. John Adabie Appiah de la Organización Mundial de la Salud.

El número de concentradores ha aumentado a unos 6.000, principalmente de donaciones internacionales, pero el oxígeno producido no es lo suficientemente puro para los enfermos críticos. La cantidad de plantas que pueden generar concentraciones más altas es ahora de 119. Sin embargo, sin solicitudes formales de los gobiernos, casi 20.000 millones de dólares en fondos para el coronavirus del Banco Mundial para los países más pobres del mundo siguen sin gastarse hasta ahora, dijo la organización a The Associated Press. Nigeria estaba «luchando por encontrar oxígeno para manejar los casos» en enero, dijo Chikwe Ihekweazu, director de su Centro para el Control de Enfermedades.

Un hospital principal en Lagos, una ciudad de 14,3 millones, vio sus casos de virus de enero aumentar cinco veces, con 75 trabajadores médicos infectados en las primeras seis semanas de 2021. Solo entonces el presidente Muhammadu Buhari liberó $ 17 millones para establecer 38 plantas de oxígeno más y otros $ 670.000 para reparar plantas en cinco hospitales. Algunos proveedores de oxígeno han subido drásticamente los precios, según un médico del Hospital Universitario de Lagos que habló bajo condición de anonimato porque no se le permitió hablar con los periodistas. Eso ha elevado el costo de un cilindro 10 veces, a $ 260, más que el salario mensual promedio, y un paciente críticamente enfermo podría necesitar hasta cuatro cilindros al día.

El dinero y la influencia no siempre ayudan. Femi Odekunle, un académico nigeriano y aliado cercano del presidente, estuvo sin oxígeno adecuado durante casi 12 días en el Hospital Docente de la Universidad de Abuja hasta que intervinieron dos gobernadores estatales y funcionarios del Ministerio de Salud. Murió de todos modos, y familiares y amigos culpan a la escasez de oxígeno, informó el periódico Premium Times. El hospital atribuyó su muerte a su grave infección.En Malawi, el presidente prometió fondos para equipos de protección para los trabajadores médicos y la compra inmediata de 1.000 cilindros de oxígeno. Se culpó a la corrupción por los defectos en una nueva planta de oxígeno en un hospital en la capital de Uganda, Kampala, informó el periódico Daily Monitor.

Los trabajadores tuvieron que depender de cilindros de oxígeno oxidados a los que se atribuyó la muerte de al menos dos pacientes. “Mientras los altos funcionarios de salud disfrutaban del oxígeno de la buena publicidad, los pacientes literalmente se estaban ahogando hasta la muerte”, dijo el periódico. Leith Greenslade de Every Breath Counts Coalition, que aboga por un acceso más amplio al oxígeno médico, dijo que la escasez inminente fue evidente la primavera pasada. “Se hizo muy poco. Ahora hay una segunda ola, no solo en África, sino en América Latina y Asia, y la escasez de oxígeno está llegando a niveles de crisis ”, dijo.

El Banco Mundial ha reservado $ 50 mil millones solo para los países más pobres del mundo durante la pandemia, y se han asignado $ 30,8 mil millones, incluidos $ 80 millones para mejoras relacionadas con el oxígeno. “Hacemos que el dinero esté disponible para los países, pero son los países, los gobiernos los que tienen que tomar una decisión sobre cuánto gastan y en qué lo gastan”, dijo el Dr. Mickey Chopra, quien ayuda con la respuesta de logística médica global del Banco Mundial. Un grupo de trabajo global centrado en el oxígeno se anunció formalmente el jueves e incluirá a la Organización Mundial de la Salud y el Banco Mundial, entre otros. Ya se identificaron $ 90 millones en necesidades inmediatas de financiamiento de oxígeno para 20 países en desarrollo, incluidos Nigeria y Malawi.

Muchos países ven el suministro de oxígeno principalmente como un producto industrial para sectores más lucrativos como la minería, no el cuidado de la salud, y no ha sido el foco de muchos donantes internacionales. Las plantas de fabricación de oxígeno requieren técnicos, buena infraestructura y electricidad, todo escaso en los países en desarrollo. El principal proveedor de oxígeno médico del estado brasileño de Amazonas, White Martins, operaba a la mitad de su capacidad antes de la pandemia. Las primeras infecciones afectaron a la ciudad aislada en marzo y provocaron tantas muertes que se excavó un cementerio en la jungla. Los médicos de su capital, Manaos, se vieron obligados el mes pasado a elegir qué pacientes tratar a medida que disminuían los suministros de oxígeno.

La Corte Suprema de Brasil inició una investigación sobre la gestión de la crisis después de que White Martins dijera que un «aumento inesperado de la demanda» provocó escasez. “Hubo una falta de planificación por parte del gobierno”, dijo Newton de Oliveira, presidente de Indústria Brasileira de Gases, un importante proveedor de oxígeno. Solo después de que las muertes promediaran 50 por día, el gobierno dijo que construiría 73 plantas de oxígeno en el estado. En un mes, 26 estaban en funcionamiento. La escasez de oxígeno sigue siendo crítica en Perú, donde Dani Luz Llamocca esperó cinco días afuera de un centro de distribución en Lima, diciendo que su padre, afectado por el virus, tenía menos de medio tanque de oxígeno.

Estaba dispuesta a esperar todo el tiempo que fuera necesario. “Si no, mi padre morirá”, dijo Llamocca. En total, los expertos en salud estiman que 500.000 pacientes en los países en desarrollo necesitan actualmente 1,1 millones de cilindros de oxígeno al día. Appiah, de la OMS, dijo que los países con industrias mineras podrían convertir sus sistemas para producir oxígeno de grado médico. El organismo de comercio nacional de India para los fabricantes de gas sugirió que en abril pasado se reutilizaron los tanques de almacenamiento industrial en los hospitales, dijo Surendra Singh, gerente de la corporación multinacional Linde. “No es ciencia espacial”, dijo Saket Tiku, presidente de la Asociación de Fabricantes de Gases Industriales de toda la India. «La decisión salvó miles de vidas».

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