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KSBY Noticias

Los científicos estadounidenses obtendrían capacidades enormemente ampliadas para identificar mutaciones potencialmente más letales del coronavirus bajo la legislación de socorro COVID-19 que avanza en el Congreso. Estados Unidos ahora mapea solo la composición genética de una minúscula fracción de muestras de virus positivas, una situación que algunos expertos comparan con volar a ciegas. Significa que la verdadera propagación interna de mutaciones problemáticas identificadas por primera vez en el Reino Unido y Sudáfrica sigue siendo una cuestión de conjeturas.

Tal ignorancia podría resultar costosa. Una preocupación es que formas más transmisibles, como la variante del Reino Unido, podrían moverse más rápido que la capacidad de la nación para llevar la vacuna a los brazos de los estadounidenses. «Hay una pequeña cantidad de laboratorios académicos y de salud pública que básicamente han estado haciendo la vigilancia genómica», dijo David O’Connor, investigador del SIDA en la Universidad de Wisconsin. «Pero no hay coherencia nacional en la estrategia».

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades están tratando de guiar esos esfuerzos, alineándose con el propio trabajo de detección avanzada del gobierno, pero la legislación COVID-19 llevaría la búsqueda a otro nivel. Un proyecto de ley aprobado para el debate de la semana pasada por el Comité de Energía y Comercio de la Cámara de Representantes proporcionaría $ 1,75 mil millones para la secuenciación genómica. Pide que los CDC organicen una red nacional para utilizar la tecnología a fin de rastrear la propagación de mutaciones y orientar las contramedidas de salud pública. En el Senado, la demócrata de Wisconsin Tammy Baldwin presentó una legislación que proporcionaría $ 2 mil millones.

Baldwin dice que Estados Unidos debería usar tecnología de mapeo genético para analizar al menos el 15% de las muestras de virus positivas. Puede que no parezca mucho, pero se cree que la tasa actual es del 0,3% al 0,5%. El análisis del 15% de las muestras positivas ampliaría la vigilancia al menos 30 veces. «Las variantes representan una amenaza creciente», dijo Baldwin. “Al comienzo de la pandemia de COVID-19, aumentar nuestra capacidad de prueba era esencial para nuestra capacidad de rastrear y ralentizar la propagación del virus; lo mismo es cierto para encontrar y rastrear estas variantes”. La secuenciación genómica implica esencialmente mapear el ADN de un organismo, la clave de sus características únicas.

Lo hacen máquinas de alta tecnología que pueden costar desde varios cientos de miles de dólares hasta $ 1 millón o más. Los técnicos capacitados para ejecutar las máquinas y la capacidad informática para respaldar todo el proceso aumentan los costos. En el caso de la variante del Reino Unido detectada por primera vez en Inglaterra, los cambios en el virus permitieron que se propagara más fácilmente y también se cree que causa la enfermedad COVID-19 más letal. El Institute for Health Metrics and Evaluation en Seattle informa que la transmisión de la variante del Reino Unido se ha confirmado en al menos 10 estados de EE. UU. La directora de los CDC, la Dra. Rochelle Walensky, dijo a los gobernadores el martes que podría convertirse en dominante a fines de marzo.

La secuenciación del 0,3% al 0,5% de las muestras de virus, como lo está haciendo ahora en EE. UU., «Simplemente no nos da la capacidad de detectar cepas a medida que se desarrollan y se vuelven dominantes», dijo el Dr. Phil Febbo, director médico de Illumina, un Compañía con sede en San Diego que desarrolla tecnologías de secuenciación genómica. La administración Biden tiene que «establecer una meta muy clara», agregó. «¿Cuál es la colina que vamos a cargar?» “Necesitamos esos datos. De lo contrario, de alguna manera, estamos volando a ciegas ”, dijo Esther Krofah, quien dirige la iniciativa FasterCures del Milken Institute. «No entendemos la prevalencia de mutaciones que deberían preocuparnos en los EE. UU.»

Incluso más preocupante que la variante del Reino Unido es una cepa detectada por primera vez en Sudáfrica que los científicos sospechan que podría ser al menos parcialmente resistente a algunas de las vacunas contra el coronavirus. Esa variante también se ha identificado en los EE. UU. En un número limitado de casos. El coordinador del coronavirus de la Casa Blanca, Jeff Zients, calificó el seguimiento de las mutaciones del virus en Estados Unidos como «totalmente inaceptable», y dijo que la nación ocupa el puesto 43 en el mundo. Pero la administración de Biden no ha establecido un objetivo para el nivel de mapeo genético del virus por el que debería esforzarse el país.

En la Universidad de Wisconsin, el científico del SIDA O’Connor dijo que él y sus colegas comenzaron a secuenciar muestras de coronavirus del área de Madison “porque ahí es donde vivimos”. Su colega, el experto en virología Thomas Friedrich, dijo que un esfuerzo nacional requerirá más que dinero para comprar nuevas máquinas de secuenciación genómica. Los CDC tendrán que establecer estándares para que los funcionarios de salud estatales y las instituciones de investigación académica compartan plenamente la información que obtienen del análisis de muestras de virus.

Actualmente, existe una mezcolanza de regulaciones y prácticas estatales, y algunas de ellas restringen el acceso a detalles clave. “Necesitamos ver esto como un Proyecto Manhattan o un programa Apolo”, dijo Friedrich, invocando los esfuerzos científicos dirigidos por el gobierno que desarrollaron la bomba atómica y llevaron a los hombres a la Luna. El Reino Unido pudo identificar su variante porque el sistema nacional de salud tiene un programa coordinado de mapeo genético que apunta a secuenciar alrededor del 10% de las muestras, agregó. Desde que eso sucedió, ha habido una mayor urgencia sobre la secuenciación genética en este lado del Océano Atlántico. “La utilidad de hacer esto puede no haber sido tan evidente para tantas personas hasta que estas variantes comenzaron a aparecer”, dijo Friedrich.

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