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AP News

Con una vacuna contra el coronavirus que aún faltan meses, las empresas se apresuran a probar lo que podría ser la mejor alternativa: medicamentos que liberan anticuerpos para combatir el virus de inmediato, sin tener que entrenar al sistema inmunológico para producirlos. Los anticuerpos son proteínas que el cuerpo produce cuando ocurre una infección; se adhieren a un virus y ayudan a eliminarlo. Las vacunas funcionan engañando al cuerpo haciéndole creer que hay una infección, por lo que produce anticuerpos y recuerda cómo hacerlo si aparece el error real. Pero puede llevar uno o dos meses después de la vacunación o la infección para que se formen los anticuerpos más eficaces. Los medicamentos experimentales acortan ese proceso al brindar versiones concentradas de los específicos que funcionaron mejor contra el coronavirus en pruebas de laboratorio y con animales.

“Una vacuna necesita tiempo para funcionar, para forzar el desarrollo de anticuerpos. Pero cuando se administra un anticuerpo, se obtiene protección inmediata ”, dijo el Dr. Myron Cohen, virólogo de la Universidad de Carolina del Norte. «Si podemos generarlos en grandes concentraciones, en grandes cubas en una fábrica de anticuerpos … podemos evitar el sistema inmunológico». Se cree que estos medicamentos duran un mes o más y podrían brindar inmunidad rápida y temporal a personas con alto riesgo de infección, como los trabajadores de la salud y los compañeros de casa de alguien con COVID-19. Si demostraron ser efectivos y si una vacuna no se materializa o no protege como se esperaba, los medicamentos podrían eventualmente considerarse para un uso más amplio, tal vez para maestros u otros grupos.

También se están probando como tratamientos para ayudar al sistema inmunológico y prevenir síntomas graves o la muerte. «La esperanza es apuntar a las personas que están en la primera semana de su enfermedad y que podamos tratarlas con el anticuerpo y evitar que se enfermen», dijo el Dr. Marshall Lyon, un especialista en enfermedades infecciosas que ayudó a probar uno de esos medicamentos. en la Universidad de Emory en Atlanta.

Tener una herramienta de este tipo «sería algo realmente trascendental en nuestra lucha contra COVID», dijo Cohen. Las vacunas se consideran una clave para controlar el virus, que se ha confirmado que ha infectado a más de 20 millones de personas en todo el mundo y ha matado a más de 738.000. Varias compañías están compitiendo para desarrollar vacunas, pero los resultados de las grandes pruebas finales necesarias para evaluarlas están a meses de distancia. Rusia aprobó el martes una vacuna que no se ha sometido a tal prueba, lo que generó preocupación internacional de que estaba tomando atajos. Los fármacos de anticuerpos son «muy prometedores» y, por el contrario, podrían estar disponibles «bastante pronto», dijo la Dra. Janet Woodcock, funcionaria de la Administración de Drogas y Alimentos de EE. UU. Que dirige los esfuerzos del gobierno para acelerar las terapias COVID-19. Se están realizando estudios clave y algunas respuestas deberían llegar a principios del otoño.

Una empresa, Eli Lilly, ya ha comenzado a fabricar su fármaco de anticuerpos, apostando a que los estudios en curso darán resultados positivos. «Nuestro objetivo es sacar algo lo antes posible» y tener cientos de miles de dosis listas para el otoño, dijo el director científico de Lilly, el Dr. Daniel Skovronsky. Otra empresa que desarrolló un cóctel de fármacos de anticuerpos contra el ébola, Regeneron Pharmaceuticals Inc., ahora está probando uno para el coronavirus. “El éxito de nuestro programa contra el ébola nos da cierta confianza en que potencialmente podemos hacer esto nuevamente”, dijo Christos Kyratsous, un microbiólogo de Regeneron que ayudó a dirigir ese trabajo. El medicamento de Regeneron utiliza dos anticuerpos para aumentar las posibilidades de que el medicamento funcione incluso si el virus evoluciona para evadir la acción de uno.

Lilly está probando dos fármacos de anticuerpo único diferentes: uno con la empresa canadiense AbCellera y otro con una empresa china, Junshi Biosciences. En julio, Junshi dijo que no surgieron preocupaciones de seguridad en 40 personas sanas que lo probaron y que se estaban realizando estudios más amplios. Otros que trabajan en fármacos de anticuerpos incluyen Amgen y Adaptive Biotechnologies. La empresa de biotecnología de Singapur Tychan Pte Ltd. también está probando un fármaco de anticuerpos y tiene productos similares en desarrollo para el virus del Zika y la fiebre amarilla. «Soy cautelosamente optimista» sobre los medicamentos, dijo el principal experto en enfermedades infecciosas del país, el Dr. Anthony Fauci. “Me alienta la experiencia que tuvimos con el ébola”, donde los medicamentos resultaron efectivos. ¿Qué puede salir mal?

– Es posible que los anticuerpos no lleguen a todos los lugares del cuerpo donde deben actuar, como en el fondo de los pulmones. Todos los medicamentos de anticuerpos se administran por vía intravenosa y deben atravesar el torrente sanguíneo hasta donde se necesiten. – El virus podría mutar para evitar el anticuerpo, razón por la que Regeneron está probando una combinación de dos anticuerpos que se une al virus en diferentes lugares para ayudar a prevenir su escape. Skovronsky dijo que Lilly se quedó con un anticuerpo porque la capacidad de fabricación se reduciría esencialmente a la mitad para producir dos, y «tendrá menos dosis disponibles». Si un solo anticuerpo funciona, «podemos tratar al doble de personas», dijo.

Es posible que los anticuerpos no duren lo suficiente. Si desaparecen en un mes, todavía está bien para el tratamiento, ya que la enfermedad COVID-19 generalmente se resuelve en ese tiempo. Pero para la prevención, puede que no sea práctico administrar infusiones con más frecuencia que cada mes o dos. Una empresa de San Francisco, Vir Biotechnology Inc., dice que ha diseñado anticuerpos para que duren más de lo habitual para evitar este problema. GlaxoSmithKline ha invertido 250 millones de dólares en Vir para probarlos. Dar una dosis más alta también puede ayudar. Si la mitad de los anticuerpos desaparecen después de un mes, «si administras el doble, tendrás dos meses de protección», dijo Skovronsky de Lilly.

– El gran temor: los anticuerpos pueden hacer lo contrario de lo que se espera y de hecho mejoran la capacidad del virus para ingresar a las células o estimular el sistema inmunológico de una manera que enferma a las personas. Es una preocupación teórica que no se ha visto en las pruebas hasta ahora, pero se necesitan experimentos grandes y definitivos para demostrar la seguridad. «Lo mejor que podemos decir, los anticuerpos son útiles», dijo Lyon.

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