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SHAVER LAKE, California (AP) – Los incendios forestales se desataron sin control en partes del oeste de EE. UU. El miércoles en medio de condiciones secas y racheadas, pero los meteorólogos dijeron que se avecinaba algo de alivio del clima que podría ayudar a los bomberos que se han visto abrumados por los incendios. En California, los vientos avivaron un número sin precedentes de incendios que han obligado a rescates y evacuaciones. En Washington , se queman más acres en un solo día de lo que los bomberos suelen ver durante todo el año.

Los incendios también obligaron a la gente a huir en Oregon e Idaho. Una caída de temperatura de hasta 60 grados, causada por una dramática intrusión de aire polar, ayudó a contener los incendios forestales que se extendieron en Colorado y Montana en un clima cálido y ventoso. “La masa de aire significativamente más fría está ayudando a reducir las condiciones críticas de incendio en el oeste, sin embargo, la mayor parte de la costa oeste y los condados adyacentes tienen advertencias de Bandera Roja vigentes durante parte del día de hoy”, dijo el Servicio Meteorológico Nacional. La disminución de los vientos era posible para el jueves, «brindando algo de alivio a los incendios en curso y la amenaza del clima de incendios», dijeron los meteorólogos.

En California, el martes, 14 bomberos se vieron obligados a desplegar refugios de emergencia cuando las llamas los alcanzaron y destruyeron la Estación Nacimiento, una estación de bomberos en el Bosque Nacional Los Padres en la costa central del estado, dijo el Servicio Forestal de EE. UU. Sufrieron quemaduras e inhalación de humo, y tres fueron trasladados en avión a un hospital en Fresno, donde uno se encontraba en estado crítico. Durante los últimos tres días, se utilizaron helicópteros para rescatar a cientos de personas varadas en el ardiente Bosque Nacional Sierra, donde un incendio destruyó 365 edificios, incluidas al menos 45 viviendas. Cerca de 5,000 edificios fueron amenazados, dijeron los bomberos. Las llamas amenazaron la comunidad de Auberry al pie de las colinas entre Shaver Lake y Fresno.

En el sur de California, los incendios ardieron en las montañas de los condados de Los Ángeles, San Bernardino y San Diego, con el potencial de que los notorios vientos de Santa Ana de la región empujen las llamas fuera de la naturaleza y hacia las comunidades. A las personas de media docena de comunidades al este de Los Ángeles se les dijo que se mantuvieran alerta debido a un incendio en el Bosque Nacional Ángeles. “La combinación de ráfagas de viento, aire muy seco y vegetación seca creará un peligro de incendio crítico”, advirtió el Servicio Meteorológico Nacional. El Servicio Forestal de los Estados Unidos decidió el lunes cerrar los ocho bosques nacionales en la mitad sur del estado y cerrar los campamentos en todo el estado. Más de 14.000 bomberos luchan contra incendios. Dos de los tres incendios más grandes en la historia del estado están ardiendo en el Área de la Bahía de San Francisco, aunque están en gran parte contenidos después de quemarse durante tres semanas.

California ya ha establecido un récord con casi 2,3 millones de acres (930,800 hectáreas) quemadas este año, superando un récord establecido hace solo dos años, y la peor parte de la temporada de incendios forestales apenas está comenzando. «Es extraordinario, el desafío que hemos enfrentado en lo que va de la temporada», dijo el gobernador Gavin Newsom. La amenaza de que los vientos derriben las líneas eléctricas o arrojen escombros sobre ellas y provoquen un incendio forestal llevó a Pacific Gas & Electric, la empresa de servicios públicos más grande del estado, a cortar el suministro eléctrico a 172.000 clientes en el norte de California el fin de semana pasado. Se esperaban más cortes el miércoles, y no se esperaba que la energía se restableciera por completo hasta el miércoles por la noche. Hacia el sur, la empresa de servicios públicos Southern California Edison advirtió que alrededor de 55,000 cuentas de clientes podrían perder energía, mientras que San Diego Gas & Electric dijo que 16,700 clientes estaban en riesgo de un corte preventivo. En el Bosque Nacional Sierra al este de Fresno, decenas de campistas y excursionistas quedaron varados en Vermilion Valley Resort después de que la única carretera, una ruta estrecha que serpentea a lo largo de un acantilado escarpado, se cerró el domingo debido al llamado Creek Fire.

Mucho antes del amanecer del martes, el sonido de las palas de un helicóptero cortando el aire despertó a Katelyn Mueller y la alivió después de dos noches de angustia acampando en el humo. “Probablemente fue la única vez que te emociona escuchar un helicóptero”, dijo Mueller. «Casi se podía sentir un suspiro de alivio al verlo entrar». El uso de helicópteros militares para rescatar a una gran cantidad de civiles por segundo día, 164 antes del amanecer del martes y 214 personas de una zona de acampada boscosa el sábado, es raro, si no sin precedentes. “Esto es emblemático de la rapidez con que se movía el fuego, además de la geografía física de ese entorno con un camino de entrada y otro de salida”, dijo Char Miller, profesor de análisis ambiental en Pomona College que ha escrito extensamente sobre incendios forestales. «A menos que quisieras un desastre humano absoluto, tenías que moverte rápido».

Numerosos estudios en los últimos años han relacionado los incendios forestales más grandes en Estados Unidos con el calentamiento global por la quema de carbón, petróleo y gas, especialmente porque el cambio climático ha hecho que California sea mucho más seca, haciendo que las plantas sean más inflamables. “La frecuencia del clima extremo de incendios forestales se ha duplicado en California durante las últimas cuatro décadas, y el principal impulsor ha sido el efecto del aumento de la temperatura en los combustibles secos, lo que significa que las cargas de combustible ahora se encuentran con frecuencia en niveles récord o casi récord cuando ocurre la ignición y cuando soplan vientos fuertes ”, dijo en un correo electrónico el científico climático de la Universidad de Stanford Noah Diffenbaugh.

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