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AP News

NUEVA YORK (AP) – La Casa Blanca de Trump instaló a dos agentes políticos en la principal agencia de salud pública del país para tratar de controlar la información que publica sobre la pandemia de coronavirus mientras la administración busca pintar una perspectiva positiva, a veces contraria a los científicos evidencia. Los dos nombrados asignados a la sede de Atlanta de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades en junio no tienen antecedentes de salud pública. En su lugar, se les ha encomendado la tarea de vigilar al Dr. Robert Redfield, el director de la agencia, así como a los científicos, según media docena de funcionarios de los CDC y de la administración que hablaron con The Associated Press bajo condición de anonimato para discutir asuntos internos del gobierno. .

Los nombramientos fueron parte de un impulso para conseguir más «políticos» en los CDC para ayudar a controlar los mensajes después de que un puñado de filtraciones «trastornaran el carrito de la manzana», dijo un funcionario de la administración. Cuando las dos personas nombradas se presentaron en Atlanta, sus roles eran un misterio para el personal senior de los CDC, dijeron las personas. Ni siquiera les habían asignado oficinas. Finalmente, una, Nina Witkofsky, se convirtió en jefa de personal en funciones, un papel influyente como mano derecha de Redfield. El otro, su adjunto Chester “Trey” Moeller, también comenzó a participar en reuniones científicas, dijeron las fuentes. No está claro en qué medida las dos personas designadas han afectado el trabajo de la agencia, según entrevistas con varios funcionarios de los CDC.

Pero los investigadores del Congreso están examinando esa misma cuestión después de que se hayan acumulado pruebas de interferencia política en las publicaciones científicas de los CDC, documentos de orientación y publicaciones web. La Casa Blanca se negó a comentar. Un portavoz de los CDC confirmó que Witkofsky y Moeller estaban trabajando en la agencia que reportaba a Redfield, pero no hizo más comentarios. Moeller dijo en un correo electrónico a The AP: «Trabajo para el Dr. Redfield, que está 100% comprometido con la ciencia y los miles de empleados increíblemente dedicados de los CDC que trabajan en nombre del pueblo estadounidense».

Durante pandemias anteriores como el Ébola o el SARS, los CDC fueron la cara pública de la respuesta de los EE. UU., Ofreciendo consejos científicamente motivados a médicos y pacientes por igual. La agencia jugó el mismo papel al comienzo de la pandemia de COVID-19, pero tropezó en febrero cuando una prueba del virus enviada a los estados demostró ser defectuosa. Luego, a fines de febrero, una de las principales expertas en enfermedades infecciosas de los CDC, la Dra. Nancy Messonnier, molestó a la administración al hablar con franqueza en una conferencia de prensa sobre los peligros del virus cuando el presidente todavía lo estaba minimizando.

En cuestión de semanas, la agencia fue expulsada del escenario cuando el presidente Donald Trump y otros funcionarios de la administración, durante las reuniones informativas diarias, se convirtieron en las principales fuentes de información sobre la epidemia de Estados Unidos y los intentos de controlarla. Aún así, los CDC persistieron en reunir información basada en la ciencia que entraba en conflicto con la narrativa de la Casa Blanca. En mayo, una serie de correos electrónicos filtrados y documentos científicos obtenidos por AP detallaron cómo la Casa Blanca había enterrado las pautas detalladas de los CDC para la reapertura de las comunidades durante una pandemia aún creciente. Los correos electrónicos revelaron que la administración estaba investigando la ciencia de los CDC a través de la Oficina de Administración y Presupuesto , en lugar de depender de sus expertos médicos en el grupo de trabajo del coronavirus de la Casa Blanca.

Las noticias resultantes de la archivación de documentos enfurecieron a la administración y provocaron renovados esfuerzos para ejercer control sobre los CDC, según funcionarios actuales y anteriores. Un lunes de junio, las caras nuevas llegaron a las oficinas de los CDC en Atlanta. Uno fue Witkofsky, quien según los registros electorales federales tuvo un papel menor en la campaña presidencial de Trump. Witkofsky se instaló inicialmente como asesor principal de Redfield. En unas pocas semanas, asumirá el cargo de jefa de personal interina de la agencia y gradualmente se convertiría en la persona en la sede de los CDC que tiene más interacciones diarias con él, dijeron los funcionarios de los CDC.

El personal superior de los CDC se enteró de las citas la semana antes de que ocurrieran, según un funcionario de los CDC que también habló bajo condición de anonimato para discutir asuntos internos de la agencia. No tenían oficina y nadie conocía su función. «Se presentaron un lunes», dijo el funcionario. Las administraciones presidenciales nombran directores de los CDC. Y no hay nada nuevo en una Casa Blanca que busque un mejor manejo de la información publicada por los CDC, dijo Glen Nowak, profesor de la Universidad de Georgia que dirigió las relaciones con los medios de la agencia durante más de una docena de años. Pero las administraciones anteriores colocaron a personas designadas abiertamente por políticos en el HHS en Washington; la administración Trump lo ha llevado a un nuevo nivel al colocar a otras personas en la sede de los CDC en Atlanta, dijo Nowak.

Antes de Witkofsky y Moeller, la administración Trump había designado a otros en los CDC en Atlanta que fueron vistos por el personal con cierta sospecha. Pero ninguno de los roles de los predecesores fue tan claramente informar sobre asuntos internos de la agencia a Washington, según funcionarios que hablaron con AP. Y Witkofsky parecía un ajuste particularmente extraño para la principal agencia de salud pública del país. Estudió finanzas y administración de empresas en la universidad y en la escuela de posgrado, y en un momento trabajó como publicista y reserva de talentos para Cartoon Network de Turner Broadcasting.

Su trabajo político incluyó ser directora de eventos durante la campaña presidencial de George W. Bush 2000. Como funcionaria del Departamento de Estado, desarrolló un programa de participación internacional para atletas y entrenadores estadounidenses. Su falta de familiaridad con los CDC y cómo funcionaba se hizo evidente rápidamente en las reuniones, según varios funcionarios de la agencia. En una, Witkofsky expresó su sorpresa de que los CDC tuvieran una base de apoyo, recordó un funcionario de la agencia. Aunque Witkofsky era en gran parte desconocida, había conocido a algunos trabajadores de los CDC meses antes. En marzo, en nombre de la administración, había trabajado en comunicaciones cuando Trump visitó un laboratorio de los CDC.

Vestido con una gorra de béisbol roja «Keep America Great», Trump elogió a los CDC y aseguró al público que «estamos preparados para cualquier cosa». Trump afirmó que tiene un gran conocimiento de la salud pública. «Tal vez tenga una habilidad natural», se jactó. En su nuevo cargo, Witkofsky se comunicaba regularmente con Michael Caputo, jefe de comunicaciones de la agencia matriz de los CDC, el Departamento de Salud y Servicios Humanos de EE. UU., Dijeron dos funcionarios de la administración. En ese momento, la oficina de Caputo estaba tratando de controlar el Informe Semanal de Morbilidad y Mortalidad, o MMWR, un semanario científico de los CDC conocido por publicar información autorizada y sin adornos sobre los esfuerzos de lucha contra enfermedades, según varios informes.

El diputado de Witkofsky, Moeller, que comenzó a trabajar el mismo día, es un partidario republicano desde hace mucho tiempo que trabajó en la campaña presidencial Bush-Cheney en 2004. La publicación más reciente en su página de Facebook fue un cartel de campaña de Trump «Make America Great Again». Querían que se sentara en las reuniones y «escuchara a los científicos», dijo un ex funcionario de los CDC. Witkofsky se agregó al sitio web de los CDC cuando se convirtió en jefa de personal en funciones, pero el nombre de Moeller no aparece en ninguna parte ni en los sitios del HHS ni de los CDC. Un portavoz del HHS dijo que tanto Witkofsky como Moeller informan a Redfield, pero se negaron a comentar más sobre asuntos de personal.

Algunos funcionarios de los CDC señalaron que una pandemia como esta involucra a muchas partes del gobierno, y los políticos enviados a Atlanta en ocasiones han ayudado a acelerar el flujo de información que llega a la agencia desde Washington. Pero ha habido una gran desventaja, dicen los expertos en salud pública y ex empleados de los CDC: daño al CDC, una vez venerado. La guía de la agencia sobre cómo reducir las infecciones virales ha sido ignorada en gran medida por la Casa Blanca de Trump, donde los funcionarios se han negado a usar máscaras y continuaron celebrando grandes reuniones con pocas medidas de protección. Witkofsky y Moeller se encuentran entre los funcionarios que el Subcomité Selecto de la Cámara sobre la Crisis del Coronavirus está tratando de entrevistar como parte de una investigación que lanzó a mediados de septiembre sobre las acusaciones de que la administración Trump impidió que los CDC publicaran informes científicos precisos durante la pandemia.

Los investigadores del subcomité quieren saber más sobre los roles de Witkofsky y Moeller en los intentos reportados por Caputo y los funcionarios de la administración para obtener control editorial sobre el MMWR y otras publicaciones de los CDC. Los investigadores también están interesados en saber si Witkofsky y Moeller participaron en la realización de cambios en la guía de los CDC COVID-19 para las escuelas, así como en la información de la agencia que se ha modificado varias veces sobre cómo se propaga el virus por el aire. Caputo pidió un permiso de ausencia del HHS después de que describió a los científicos del gobierno como la «resistencia» contra Trump en un video publicado en línea.

En un podcast del HHS, Caputo acusó a los demócratas en el gobierno, junto con los medios de comunicación, de no querer una vacuna para castigar al presidente. Después de que los incidentes obtuvieron cobertura noticiosa, uno de los principales asesores de Caputo, el Dr. Paul Alexander, renunció. La aparente intromisión y presión política de la Casa Blanca de Trump y del HHS ha hecho que incluso los expertos científicos cuestionen algunas decisiones de los CDC. Y han hecho aún más difícil un trabajo ya difícil de responder a la peor pandemia en un siglo, según varios funcionarios de los CDC que hablaron bajo condición de anonimato. «No confío en los (nombramientos políticos) que han ingresado en los CDC», dijo el Dr. Rick Bright, un experto federal en vacunas que presentó una denuncia de denunciante alegando que fue reasignado a un trabajo menor porque resistió la presión política para Permitir el uso generalizado de hidroxicloroquina, un medicamento contra la malaria promovido por Trump como tratamiento para COVID-19.

Bright dijo que los científicos de los CDC deberían ser el rostro de la respuesta federal, como ha sido la tradición, y la ausencia de sus consejos al público ha contribuido a la confusión. «Eso es absolutamente aterrador», dijo. “(Esto) conduce a las señales contradictorias para el público. Y creo que eso está aumentando la magnitud y la duración de toda esta pandemia «. Bright renunció la semana pasada a su puesto en los Institutos Nacionales de Salud , diciendo que sus superiores habían ignorado una estrategia nacional de prueba de coronavirus que había desarrollado. Toda la presión política adicional está contribuyendo a una alta tasa de agotamiento de los científicos de los CDC que trabajan en la respuesta al coronavirus. Un funcionario de la agencia dijo que «crea distracciones de la amenaza real» del virus y trabajo adicional.

De marzo a septiembre, ha habido una estructura organizativa y un liderazgo en constante cambio en la respuesta COVID de los CDC, según los organigramas internos obtenidos por AP. En un gráfico de marzo, Messonnier figuraba como «Alto funcionario», un paso por debajo del director, Redfield. Pero en el siguiente gráfico, publicado semanas después de la conferencia de prensa que enfureció a la Casa Blanca, su nombre desapareció por completo de los primeros puestos. Había aparecido una nueva caja junto al nombre de Redfield: el Grupo de Trabajo sobre el Coronavirus de la Casa Blanca dirigido por el vicepresidente Mike Pence. En pandemias y brotes anteriores como el de ébola que duraron meses o años, los registros y entrevistas muestran que el liderazgo de los CDC se mantuvo en gran parte estable para crear una coherencia en la que el personal pudiera confiar. La apariencia de interferencia política y desorden está dañando la posición de la agencia, dicen los expertos. “Hay un efecto acumulativo. Y cada uno de ellos está haciendo su propio daño a la credibilidad de la agencia ”, dijo Nowak.

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