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AP News
HOUSTON (AP) – Los ejecutivos de las dos compañías de prisiones privadas más grandes del país han estado donando grandes sumas al presidente Donald Trump y a los candidatos republicanos con miras a las elecciones de noviembre que una de las corporaciones cree que conducirán a un repunte en el precio de sus acciones.

La suerte de las empresas de prisiones privadas se ha entrelazado cada vez más con la política de la nación en una era en la que la administración Trump ha estado deteniendo a decenas de miles de inmigrantes y solicitantes de asilo en sus instalaciones. Juntos, CoreCivic y GEO Group ganaron alrededor de $ 1.3 mil millones el año pasado en contratos con el Servicio de Inmigración y Control de Aduanas de EE. UU. Cada empresa depende de ICE para aproximadamente el 30% de sus ingresos.

El candidato presidencial demócrata Joe Biden se ha comprometido a poner fin al uso de prisiones privadas para la detención después de enfrentar la presión de Bernie Sanders y otros liberales, quienes argumentan que la detención con fines de lucro está vinculada a la injusticia racial y las políticas que conducen a más encarcelamientos.

La promesa de Biden supondría un cambio importante con respecto a cuando fue vicepresidente durante la administración del presidente Barack Obama, que abrió centros de detención familiar en Texas operados por ambas empresas y deportó a más de 3 millones de personas.

Posicionándose para el futuro, GEO y CoreCivic acordaron recientemente contratos a largo plazo con la administración Trump para varios centros de detención de inmigrantes en Texas y California. Esos acuerdos serían difíciles de deshacer si Biden gana.

También están gastando mucho para ayudar a los republicanos a ganar.

George Zoley, fundador y director ejecutivo de GEO Group, ha donado $ 514,800 a los republicanos y solo $ 10,000 a los demócratas durante el ciclo electoral actual, según muestran los registros de financiamiento de campañas. Según el Center for Responsive Politics, una organización sin fines de lucro, las personas y grupos vinculados a GEO han donado más de 1,7 millones de dólares, principalmente a republicanos.

El CEO de CoreCivic, Damon Hininger, ha donado $ 26,300 durante esta elección a los republicanos. Las personas y grupos vinculados a CoreCivic han donado $ 228,000 hasta ahora, principalmente al Partido Republicano.

“Cualquier pregunta o inferencia sobre si CoreCivic prefiere o no al Partido Republicano, porque es mejor para nuestro negocio, es engañosa y retrata a nuestra empresa de forma falsa”, dijo Ryan Gustin, vocero de la empresa.

El portavoz del Grupo GEO, Pablo Páez, dijo que cualquier contribución política «no debe interpretarse como un respaldo a todas las políticas o posiciones adoptadas por ningún candidato individual».

“Los servicios que brindamos hoy en día no son diferentes de los servicios profesionales de alta calidad que brindamos durante ocho años bajo la administración del presidente Obama”, dijo Páez.

En declaraciones a los inversores la semana pasada, Zoley predijo que las acciones de GEO, que se han desplomado este año después de subir al comienzo del mandato de Trump, se recuperarían después de las elecciones de noviembre. GEO Group dice que Zoley no estaba prediciendo un ganador específico, sino que la elección le daría a la empresa y a los inversores una certeza muy valiosa sobre la dirección futura del gobierno.

CoreCivic y GEO dijeron a los accionistas la semana pasada que renovaron los contratos de 10 años para tres centros de detención en Texas, uno en Houston y los otros fuera de Austin y San Antonio. Ambas compañías llegaron a acuerdos previamente en diciembre para mantener abiertos los centros de detención en California y para que GEO Group abriera tres nuevas cárceles de inmigración.

En ambos estados, ICE y las empresas esquivaron la oposición local, incluida una ley de California que prohíbe nuevas prisiones privadas. Los acuerdos de California se alcanzaron días antes de la fecha de vigencia de la ley, que GEO y la administración Trump ahora están impugnando en los tribunales.

Al discutir los contratos de CoreCivic, Hininger dijo a los inversores que ICE y el Servicio de Alguaciles de EE. UU. Se estaban preparando para el futuro «no solo con la pandemia, sino también en 2021 y tal vez algunos resultados en el Congreso y la Casa Blanca».

«Así que se están preparando, y con eso, trabajando con nosotros para prepararnos», dijo.

ICE no respondió a las solicitudes de comentarios.

La mayoría de los 200 centros de detención de inmigrantes del gobierno de Estados Unidos están a cargo de contratistas privados que retienen a solicitantes de asilo y otros inmigrantes acusados ​​de violaciones administrativas o en espera de deportación. Según la Unión Estadounidense de Libertades Civiles y Human Rights Watch, las compañías de prisiones privadas operan alrededor del 80% de las camas en el sistema de inmigración. GEO Group y CoreCivic son los dos mayores contratistas.

El sistema de inmigración privado ha crecido bajo presidentes de ambos partidos durante las últimas cuatro décadas. Pero a medida que los demócratas se han alejado en gran medida del apoyo a las prisiones privadas, la industria se ha alineado más con los republicanos.

Los funcionarios de GEO Group hicieron donaciones de seis cifras a la campaña electoral de Trump y al comité inaugural, han gastado millones en presionar a la administración y realizaron un retiro de empresa en el resort Trump en Doral, Florida.

Las acciones de CoreCivic y GEO aumentaron alrededor de la toma de posesión de Trump debido a las expectativas de que su administración aumentaría la detención de inmigrantes, lo que hizo. ICE detuvo a un récord de 50.000 inmigrantes durante gran parte del año pasado. Trump también rescindió un plan de la era de Obama para eliminar gradualmente el uso de prisiones privadas.

Pero las acciones de ambas compañías han perdido dos tercios de su valor desde 2017, el primer año de Trump en el cargo. Las empresas han sido acusadas de maltratar a los detenidos y empleados, especialmente durante la pandemia del coronavirus, y de depender de la mano de obra de los detenidos mal remunerada o no remunerada para reducir los costos, acusaciones que han negado.

Una campaña de desinversión liderada por activistas empujó a seis grandes bancos el año pasado a dejar de otorgar préstamos a las empresas. Y después de alcanzar niveles récord, la población de detenidos de ICE ha caído a poco más de 20,000 ahora porque la administración Trump está expulsando rápidamente a la mayoría de los inmigrantes bajo una declaración de emergencia por coronavirus.

Los expertos dicen que la campaña de desinversión ha restringido la capacidad de las empresas penitenciarias privadas para pedir prestado e invertir dinero. Ambas empresas anunciaron la semana pasada que reducirían los dividendos pagados a los accionistas para pagar la deuda, una a través de una reestructuración corporativa.

Pero Joe Gomes, analista de Noble Capital Markets, dijo que ambas empresas seguían siendo críticas para los gobiernos federal y estatal que no tienen la capacidad de administrar centros de detención por sí mismos. Los contratos de las empresas con el gobierno federal también pagan montos mínimos, incluso si se utilizan muy por debajo de su capacidad.

«La historia real es diferente de lo que serían las percepciones de la gente», dijo Gomes. «Bajo la administración de Obama, tanto CoreCivic como GEO lo hicieron bien».
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