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AP News

CLANTON, Alabama (AP) – Parecía que Billy Joe Driver, de 84 años, siempre estuvo presente en esta ciudad de Alabama después de 36 años como alcalde. La mayoría de los días de la semana encontraría a Driver trabajando en una mesa de conferencias en el primer piso en Clanton City Hall, y muchas noches comía en Green’s Small Town Diner con amigos. Los viernes era el almuerzo en el centro local para personas mayores, y el miércoles por la noche y el domingo significaban adoración en su iglesia, la Asamblea del Templo de Dios. Toda esa visibilidad significó que la gente notó cuando Driver desapareció del público en junio, y los amigos se inclinaron en oración cuando se supo que estaba enfermo con lo que muchos habían asumido que era una enfermedad de la gran ciudad, COVID-19.

Driver murió a causa de la enfermedad en julio, lo que obligó a un ajuste de cuentas que todavía se propaga por toda la comunidad. El nuevo coronavirus es tan peligroso en el centro de Alabama como en la ciudad de Nueva York, la gente ahora lo sabe, y las personas mayores que estaban cerca de Driver miran con recelo estos días a otros que desobedecen la regla de máscara obligatoria de Alabama en las tiendas o en los juegos de fútbol de la escuela secundaria. Muchos se quedan en casa más que al principio de la pandemia. Perder a la persona más conocida de la ciudad por una enfermedad que parecía tan lejana fue una llamada de atención para Clanton, dijo su amigo Sammy Wyatt. “La gente se había vuelto laxa al tratar de proteger a los demás. No llevaban las máscaras como debieran ”, dijo. “Creo que con la muerte del alcalde Driver, abrió los ojos de la gente y se dieron cuenta, ‘yo podría ser el próximo con esto’. Vanessa McKinney dijo que la muerte de Driver «devastó nuestra comunidad». “Nos lo tomábamos en serio antes, pero después de eso, realmente nos conmovió hasta la médula”, dijo McKinney, que dirige Chilton Senior Connections, el centro para personas mayores que Driver ayudó a crear en una tienda antigua y que visitaba regularmente.

Ubicada a medio camino entre Birmingham y Montgomery, Clanton es una ciudad de aproximadamente 8.800 habitantes que es mejor conocida por la agricultura: su salida de la Interestatal 65 está marcada por una torre de agua con forma de melocotón gigante. Conservadoras hasta la médula, las iglesias están en el corazón de la comunidad, donde muchas pasan toda su vida. Nacido en Clanton en 1935, cuando la economía de Alabama era principalmente agrícola y muchas carreteras no estaban pavimentadas, Driver terminó la escuela secundaria y comenzó a trabajar a los 18 años para el departamento de ingeniería del condado, dijo su hermano menor Don Driver, de 75 años. Driver ayudó a planificar las carreteras que los residentes todavía viajan hoy. Driver se unió al departamento de bomberos voluntarios y fue elegido para el Concejo Municipal de Clanton, donde pasó 12 años, antes de postularse para alcalde y ganar en su primer intento en 1984. Nunca perdió una candidatura para la reelección y vivía en una calle sombreada en el mismo pequeño casa que compró cuando era adolescente después de conseguir ese primer trabajo. Driver era «solo ciudad, y eso es todo», dijo su hermano. «Lo veías cabalgando por la noche cazando algo, y si tenían algún tipo de problema, él estaría con ellos por la noche», dijo Driver. Nadie sabe con certeza cómo Driver se infectó con el nuevo coronavirus que causa el COVID-19, podría haber sido en una reunión de la ciudad, pero comenzó a sentirse mal durante el fin de semana del Día del Padre en junio, dijo su hija Kim Driver Hayes, que vivía al lado de su papá con su esposo. Hospitalizado en Clanton y su condición empeoraba, Driver consiguió que su hija lo ayudara a llamar a los miembros del Concejo Municipal, a su pastor, a un supervisor de la ciudad y a otros, 12 personas en total, para despedirse por teléfono antes de ser trasladado a un hospital en Birmingham para ser puesto en un ventilador. “Él solo les estaba diciendo gracias y que los amaba”, dijo. “Lo último que les dijo fue: ‘Los veré en el cielo. Prepárate para partir ‘”. Hayes, que es enfermera, estaba enferma con un caso más leve de COVID-19 para entonces; ella cree que lo consiguió días antes mientras ayudaba a su padre a trabajar en una puerta.

Más de media docena de familiares lo contrajeron en total, incluido el hermano del alcalde, Don, que aún se está recuperando. El alcalde no mejoró y murió el 9 de julio. «Pude verlo unos 30 minutos antes de que falleciera», dijo Hayes. «Fue el peor momento de mi vida». El concejal de la ciudad Bobby Cook reunió a los trabajadores de la ciudad y anunció la muerte de su viejo amigo con lágrimas en los ojos. El Departamento de Bomberos de Clanton informó a la gente del pueblo lo sucedido en un mensaje en su página de Facebook. Unos días después, los dolientes se apiñaron alrededor de una tienda verde para un breve servicio junto a la tumba, pero se necesitaba algo más para reconocer al hombre que, para muchos, era el corazón de Clanton. Así que unas 60 personas, todas con máscaras y con las manos desinfectadas, se reunieron el viernes pasado para un servicio conmemorativo en el centro para personas mayores donde le gustaba almorzar. Con las sillas de los dolientes separadas y los melocotones de papel colgando sobre sus cabezas, Cook se levantó para hablar. Es el alcalde interino hasta que un alcalde recién elegido, Jeff Mims, asuma el cargo en noviembre. Cook recordó la forma en que Driver a menudo escuchaba la solicitud de ayuda de un ciudadano, tal vez decía que no podía hacer algo y luego agregaba: «‘Déjame ver qué puedo hacer».’ La mayoría de las veces, dijo Cook, Driver pasó . “El hombre tenía más en la cabeza sobre lo que estaba pasando en la ciudad de lo que se podía escribir en un libro”, dijo Cook. «Era un tipo honesto»

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