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Univision Noticias

Mucha gente sabe que la mayoría de los alimentos ultraprocesados no son saludables. Pero reducir su consumo puede ser misión imposible, porque son tan adictivos como el tabaco e incluso se han comercializado de forma similar.

Cada año, millones de estadounidenses intentan reducir el consumo de alimentos ultraprocesados, fórmulas industriales que suelen tener un alto contenido de grasas añadidas, carbohidratos refinados o ambos. Piensa en galletas, pasteles, papas fritas y pizza.

Para muchos, el deseo de cambiar lo que comen se debe a la preocupación por las enfermedades potencialmente mortales, como la diabetes y las cardiopatías. El impacto de la dieta en la salud no es un problema menor. De hecho, una reciente comisión multidisciplinar formada por 37 científicos de primera línea de todo el mundo identificó las dietas poco saludables como un riesgo mayor para la salud humana que el sexo inseguro y el consumo de alcohol, drogas y tabaco juntos.

Mucha gente sabe que la mayoría de los alimentos ultraprocesados no son saludables. Pero el objetivo de reducirlos puede ser tan difícil que la mayoría de estos intentos fracasan. ¿Por qué?

En mi Laboratorio de Ciencia y Tratamiento de la Alimentación y la Adicción de la Universidad de Michigan, mis colegas y yo estamos investigando un factor que en gran medida se pasa por alto: Estos alimentos ultraprocesados pueden ser adictivos, ya que tienen más en común con los productos del tabaco que con alimentos enteros como las manzanas o las judías.

Adicción a los alimentos ultraprocesados

Soy psicóloga clínica y estudio la ciencia de la adicción, la obesidad y los trastornos alimentarios. Durante mi formación en la Universidad de Yale, me quedó claro que muchas personas mostraban los clásicos signos de adicción en su relación con los alimentos ultraprocesados: cosas como la pérdida de control sobre el consumo, los intensos antojos y la incapacidad de reducirlos ante las consecuencias negativas.

Así que mis colegas y yo creamos la Escala de Adicción a la Comida de Yale. Es una medida que aplica los criterios de la Asociación Americana de Psiquiatría utilizados para diagnosticar otros trastornos adictivos para identificar a las personas que pueden ser adictas a los alimentos ultraprocesados.

Según nuestras estimaciones actuales, el 15% de los estadounidenses cumple el umbral de adicción a los alimentos, que se asocia con enfermedades relacionadas con la dieta, la obesidad y una peor calidad de vida. Esta prevalencia coincide notablemente con la de las adicciones a otras sustancias legales y accesibles. Por ejemplo, el 14% de las personas en Estados Unidos cumplen los criterios para ser diagnosticadas con trastornos por consumo de alcohol.

De nuestras investigaciones se desprende que las personas no experimentan esta atracción adictiva por todos los alimentos. Los alimentos ultraprocesados que tienen niveles artificialmente altos de grasa y carbohidratos refinados como el azúcar y la harina blanca son los que la gente come de forma adictiva. Por ejemplo, el chocolate, el helado, las papas fritas, la pizza y las galletas son algunos de los alimentos que la gente encuentra más adictivos. No es de extrañar que la gente diga que es muy poco probable que pierda el control consumiendo brócoli, judías y pepinos.

Pero, ¿pueden considerarse realmente adictivos estos alimentos ultraprocesados? ¿O simplemente la gente se excede con algo que le gusta? Para ayudarnos a responder a estas preguntas, mis colegas y yo hemos recurrido a uno de los últimos grandes debates de la ciencia de la adicción: si el tabaco es adictivo.

La adicción al tabaco

La idea de que el tabaco es adictivo fue muy discutida durante décadas.

A diferencia de drogas como el alcohol y los opiáceos, los productos del tabaco no son intoxicantes y permiten a las personas seguir con su vida cotidiana mientras los consumen. Los productos del tabaco tampoco provocan síntomas de abstinencia que pongan en peligro la vida, a diferencia del alcohol y los opioides. Y no es necesario infringir la ley para acceder o consumir tabaco.

Las mayores empresas de la industria tabacalera mundial –coloquialmente agrupadas como Big Tobacco– a menudo destacaban la diferencia entre el tabaco y las drogas adictivas ‘clásicas’. Aumentar las dudas sobre si el tabaco era realmente adictivo podría ayudarles a evitar la culpabilidad de sus prácticas industriales y a echar la culpa a los consumidores por su elección de seguir fumando.

Sin embargo, en 1988, el Cirujano General identificó oficialmente los productos del tabaco como adictivos. Este informe contradijo directamente la postura de las grandes tabacaleras de que el consumo de tabaco es una cuestión de elección del consumidor motivada por el sabor y el efecto sensorial de sus productos.

El Cirujano General basó gran parte de la clasificación de los productos del tabaco como adictivos en su capacidad para desencadenar un impulso fuerte, a menudo irresistible, de consumirlos, a pesar del deseo de dejarlos y frente a las consecuencias para la salud que ponen en peligro la vida.

Otra prueba era la capacidad de los productos del tabaco para suministrar rápidamente altas dosis de nicotina, lo que los convertía en altamente reforzantes: los usuarios quieren repetir el comportamiento que les proporciona más droga. El último criterio de adicción que cumplía el tabaco era su capacidad de alterar el estado de ánimo -aumentando el placer, reduciendo las emociones negativas- porque la nicotina afectaba al cerebro.

Es un error común pensar que la designación se basó en la identificación de una respuesta cerebral específica al tabaco. En la década de 1980, los investigadores sabían que la nicotina tenía cierto impacto en el cerebro. Pero en aquella época se sabía poco sobre cómo afectaban exactamente al cerebro las drogas adictivas. De hecho, todavía no existe un marcador biológico objetivo de adicción, como una respuesta cerebral específica y medible que confirme que alguien es adicto a una sustancia.

El hecho de que el Cirujano General designara el tabaco como un producto adictivo hizo que el porcentaje del público que consideraba que fumar era una adicción pasara del 37% en 1980 al 74% en 2002. El argumento científico de que los cigarrillos eran adictivos también hizo más difícil para las grandes tabacaleras defender sus prácticas.

En 1998, las grandes tabacaleras perdieron una batalla legal que les llevó a pagar miles de millones de dólares a los estados para cubrir los costes sanitarios relacionados con el tabaquismo. El tribunal les ordenó publicar documentos secretos que demostraban que encubrían la naturaleza insalubre y adictiva de sus productos. Además, la decisión impuso importantes restricciones a su capacidad para comercializar sus productos, especialmente entre los jóvenes.

Desde 1980, el consumo de productos de tabaco en Estados Unidos ha disminuido drásticamente, lo que supone un gran logro para la salud pública.

Los alimentos ultraprocesados cumplen los mismos requisitos

Los alimentos ultraprocesados cumplen los mismos criterios que se utilizaron para designar al tabaco como adictivo.

El tabaco y los alimentos ultraprocesados alteran el estado de ánimo de forma similar, aumentando las sensaciones placenteras y reduciendo las negativas. Los altos niveles de carbohidratos y grasas refinados de los alimentos ultraprocesados activan poderosamente los sistemas de recompensa en el cerebro.

Los alimentos ultraprocesados son altamente reforzantes, es decir, pueden moldear tu comportamiento para que vuelvas a por más. Por ejemplo, los profesores y los padres utilizan los alimentos ultraprocesados para recompensar el buen comportamiento de los niños y aumentar la probabilidad de que sigan comportándose. En las ratas, los investigadores han descubierto repetidamente que los sabores dulces son más reforzantes que incluso las drogas altamente adictivas, como la cocaína.

Las elevadas tasas de fracaso de las dietas dejan dolorosamente claro que los alimentos ultraprocesados pueden desencadenar fuertes, y a menudo irresistibles, impulsos de consumo a pesar del deseo de dejarlo. En cambio, los alimentos nutritivos y mínimamente procesados, como las frutas, las verduras y las legumbres, no cumplen estos criterios de adicción.

Las elevadas tasas de fracaso de las dietas dejan dolorosamente claro que los alimentos ultraprocesados pueden desencadenar fuertes impulsos, a menudo irresistibles, de consumir a pesar del deseo de dejarlos. En cambio, los alimentos nutritivos y mínimamente procesados, como las frutas, las verduras y las legumbres, no cumplen estos criterios de adicción.

A partir de la década de 1980, se disparó la cantidad de alimentos poco saludables y ultraprocesados en Estados Unidos. Al mismo tiempo, las tabacaleras Philip Morris y RJ Reynolds estaban comprando empresas de alimentos y bebidas ultraprocesadas, como General Foods, Kraft, Nabisco y Kool-Aid.

Philip Morris y RJ Reynolds aprovecharon sus conocimientos científicos, de marketing e industriales en el diseño y venta de productos de tabaco adictivos y altamente rentables y los aplicaron a sus carteras de alimentos ultraprocesados. Aunque estas tabacaleras acabaron vendiendo sus marcas de alimentos a conglomerados internacionales de alimentación y bebidas en la década de 2000, ya habían dejado su impronta en el entorno alimentario moderno.

La narrativa social actual en torno a los alimentos ultraprocesados que dominan el entorno alimentario de hoy es que las personas que luchan por comerlos con moderación -la mayoría de los estadounidenses- son simplemente débiles de voluntad. Es la misma historia que se utiliza para explicar por qué la gente no puede dejar de fumar. Ignora el hecho de que la industria que creó los cigarrillos también desarrolló y comercializó muchos de estos alimentos, trabajando deliberadamente para aumentar la ‘ansia’ y crear ‘consumidores habituales’.

La naturaleza adictiva de estos alimentos ultraprocesados socava el libre albedrío y la salud de los consumidores al servicio de los beneficios. Sin embargo, hay una importante diferencia entre el tabaco y los alimentos ultraprocesados. Todos tenemos que comer. Nadie puede optar por no hacerlo.

Al igual que en el caso de los productos del tabaco, es probable que sea necesaria la regulación de la industria para acabar con la popularidad de los alimentos ultraprocesados y los problemas de salud que conllevan.

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