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JOHANNESBURGO (AP) – El invierno está terminando en el hemisferio sur y un país tras otro – Sudáfrica, Australia, Argentina – tuvo una sorpresa: sus pasos contra el COVID-19 aparentemente también bloquearon la gripe. Pero no hay garantía de que el hemisferio norte evite epidemias gemelas a medida que se avecina su propia temporada de gripe mientras el coronavirus aún continúa. “Esta podría ser una de las peores temporadas que hemos tenido desde una perspectiva de salud pública con el COVID y la gripe uniéndose. Pero también podría ser una de las mejores temporadas de influenza que hemos tenido ”, dijo a The Associated Press el Dr. Robert Redfield, director de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU.

Los funcionarios de salud de Estados Unidos están presionando a los estadounidenses para que se vacunen contra la gripe en cifras récord este otoño, para que los hospitales no se sientan abrumados con un duelo de «twindemic». También se está volviendo claro que usar máscaras, evitar multitudes y mantener la distancia son protecciones que “no son específicas para COVID. Van a funcionar para cualquier virus respiratorio”, dijo Redfield. La evidencia: por lo general, Sudáfrica ve una influenza generalizada durante los meses de invierno del hemisferio sur, de mayo a agosto. Este año, las pruebas realizadas por el Instituto Nacional de Enfermedades Transmisibles del país no encuentran casi ninguna, algo sin precedentes.

El cierre de escuelas, las reuniones públicas limitadas y las llamadas para usar máscaras y lavarse las manos han «derribado la gripe», dijo la Dra. Cheryl Cohen, directora del programa respiratorio del instituto. Eso no solo significó salvar vidas debido al costo anual de la gripe, sino que «liberó la capacidad de nuestros hospitales para tratar a los pacientes con COVID-19», agregó Cohen. En Australia, el departamento nacional de salud informó solo 36 muertes asociadas a la influenza confirmadas por laboratorio desde enero hasta mediados de agosto, en comparación con más de 480 durante el mismo período el año pasado. “El factor más probable y más importante es el distanciamiento social”, dijo el Dr. Robert Booy, experto en enfermedades infecciosas de la Universidad de Sydney. Se culpa al coronavirus de alrededor de 24 millones de infecciones y más de 810.000 muertes en todo el mundo en solo los primeros ocho meses de este año.

Un año normal de influenza podría tener a los hospitales del mundo lidiando con varios millones de enfermedades más graves además del aplastamiento de COVID-19. En febrero y marzo, cuando recién se estaba reconociendo la propagación mundial del nuevo virus, muchos países del hemisferio sur se preparaban para un doble golpe. Incluso cuando se encerraron para luchar contra el coronavirus, hicieron un gran esfuerzo para obtener más vacunas contra la gripe de último minuto. “Dimos muchas más vacunas contra la gripe, como cuatro veces más”, dijo Jaco Havenga, un farmacéutico que trabaja en Mays Chemist, una farmacia en un suburbio de Johannesburgo. Los bloqueos de algunos países fueron más efectivos que otros para frenar la propagación del coronavirus.

Entonces, ¿por qué habría disminuido la gripe incluso si COVID-19 todavía estaba aumentando? «Claramente, la vigilancia requerida para tener éxito contra COVID es realmente alta», dijo Redfield de los CDC. «Este virus es uno de los virus más infecciosos que hemos visto». Eso se debe en parte a que el 40% de las personas con COVID-19 no muestran síntomas y aún pueden propagar la infección, dijo. La gripe no ha desaparecido, advierte un informe de la Organización Mundial de la Salud a principios de este mes. Si bien «a nivel mundial, la actividad de la influenza se informó en niveles más bajos de lo esperado para esta época del año», encontró que se están reportando casos esporádicos. Además, algunas personas que tenían gripe en los países del sur podrían haberse acurrucado en casa y no haber visto a un médico, ya que el coronavirus estaba muy extendido, agregó la OMS.

Pero los expertos internacionales en influenza dicen que mantener las escuelas cerradas (los niños suelen ser los causantes de la propagación de la influenza) y las reglas estrictas de máscaras y distanciamiento claramente ayudaron. «No tenemos pruebas definitivas, pero la explicación lógica es que lo que están haciendo para tratar de controlar la propagación (del coronavirus) también está haciendo un muy, muy buen trabajo contra la gripe», dijo Richard Webby de St. Jude Children’s Research Hospital, que forma parte de un comité de la OMS que rastrea la evolución de la influenza. Por el contrario, EE. UU. Y Europa no impusieron reglas de coronavirus tan restrictivas como algunos de sus vecinos del sur, y en muchos casos están reabriendo escuelas y relajando las reglas de distanciamiento incluso cuando el COVID-19 aún se está extendiendo y los meses más fríos que favorecen la propagación de la influenza. se acercan rápidamente. Por eso, los CDC de EE. UU. Instan a que se registren vacunas contra la influenza, preferiblemente antes de octubre.

El objetivo de Redfield es que al menos el 65% de los adultos se vacunen; normalmente sólo la mitad lo son. EE. UU. Espera más de 190 millones de dosis de vacuna contra la gripe, unos 20 millones más que el año pasado. Se anima a los estados a que prueben las vacunas contra la gripe y otras ideas creativas para que las personas se vacunen y eviten las multitudes. En un movimiento inusual, Massachusetts ordenó la vacunación contra la influenza para todos los estudiantes, desde la primaria hasta la universidad, este año. Por lo general, solo algunos trabajadores de la salud enfrentan mandatos laborales para la vacuna contra la influenza. En el Reino Unido, el primer ministro Boris Johnson también está instando a una vacunación generalizada contra la influenza. Para ser claros, la vacuna contra la gripe solo protege contra la influenza, no disminuirá las posibilidades de contraer el coronavirus. Las vacunas contra COVID-19 todavía son experimentales y varios candidatos están ingresando a las pruebas finales para ver si realmente funcionan.

Pero para la protección contra el coronavirus, Redfield continúa enfatizando la vigilancia sobre el uso de máscaras, mantener la distancia, evitar las multitudes y lavarse las manos. “Una vez que uno detiene esos pasos de mitigación, estos patógenos virales solo necesitan un par de semanas para volver al camino en el que estaban”, dijo. Si bien EE. UU. Ha sido resistente a las máscaras, la mayoría de los estados ahora tienen algún tipo de requisito de máscara, ya sea a través de órdenes estatales emitidas por los gobernadores o de las reglas de la ciudad y el condado. Mientras tanto, los países donde la temporada de gripe está terminando están atentos para ver si el hemisferio norte presta atención a las lecciones aprendidas. “Podría dar mucho miedo, sinceramente, no lo sabemos. Pero si va a contraer las dos infecciones al mismo tiempo, podría tener un gran problema”, dijo Booy, experto en enfermedades infecciosas de Sydney.

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