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SACRAMENTO, California (AP) – Apenas la semana pasada, los gerentes que supervisaban la lucha contra el enorme incendio forestal que arrasó la región del lago Tahoe en California pensaron que podrían contenerlo a principios de esta semana. En cambio, el incendio de Caldor alcanzó la cima de Sierra Nevada el lunes, lo que obligó a la evacuación sin precedentes de los 22,000 residentes de South Lake Tahoe y decenas de miles de turistas que de otra manera estarían terminando sus veranos junto al lago alpino que se extiende a ambos lados de la línea estatal de California-Nevada.

Es posible que ese movimiento drástico nunca hubiera sido necesario si las autoridades hubieran arrojado más bomberos al incendio cuando era pequeño. Eso no sucedió porque el Dixie Fire simultáneamente arrasaba la cordillera 100 millas (161 kilómetros) al norte, en camino de convertirse en el segundo incendio forestal más grande en la historia de California. «Creo que el Dixie y la forma en que se quemó y su magnitud afectaron la respuesta temprana al Caldor», dijo Scott Stephens, profesor de ciencia de incendios forestales en la Universidad de California, Berkeley.

«Realmente agotó tanto los recursos que el Caldor recibió muy pocos durante los primeros dos días». Cuando Caldor se acercó al lago Tahoe dos semanas después, había 4.000 bomberos, docenas de aviones que arrojaban agua y cientos de camiones de bomberos y excavadoras. Pero toda esa mano de obra y equipo se vio superada por las condiciones secas de yesca, los vientos que azotaban ladera abajo y un bosque cubierto de maleza listo para arder, dijeron media docena de expertos en incendios. Y con los recursos ya extendidos en Occidente e internacionalmente, dijeron que la situación a largo plazo solo empeorará a medida que los bomberos agotados luchen contra incendios más grandes que comienzan antes y duran más.

«La madre naturaleza está llamando a las cartas sobre nuestra arrogancia de que podemos conquistar y controlar los incendios forestales durante estas condiciones extremas», dijo Timothy Ingalsbee, un ex bombero federal que ahora dirige Firefighters United for Safety, Ethics and Ecology, con sede en Oregon , que aboga por el trabajo. con incendios forestales en lugar de apagarlos reflexivamente. El incendio de Caldor se encendió por una causa desconocida el 14 de agosto en las empinadas colinas boscosas al este de la ciudad capital de California, Sacramento.

En los primeros días, se enviaron unos 240 bomberos, en comparación con los 6.550 bomberos que luchaban contra el incendio de Dixie en ese momento. No fue hasta cuatro días después que el jefe de bomberos de Cal, Thom Porter, dijo que los gerentes de bomberos desviaron 30 camiones de bomberos del Dixie Fire al Caldor Fire. De la noche a la mañana, el número de motores y bomberos casi se triplicó. Pero para entonces, el fuego ya había arrasado Grizzly Flats, destruyendo docenas de casas en la ciudad de unas 1.200 personas. «Estamos moviendo los recursos según sea necesario, compartiendo los incidentes», dijo Porter a los periodistas el 18 de agosto.

Pero reconoció que «estamos pasando por un momento muy difícil» porque los recursos estaban muy extendidos en todo Occidente. Los funcionarios no pudieron decir cuántos bomberos habrían sido ideales y cuándo, pero Cal Fire fue sincero en cuanto a que inicialmente había escasez, dijo Ken Pimlott, quien se retiró como director de la agencia en 2018 y vive a pocas millas del origen del incendio. “Al principio, esta no era la prioridad más alta porque había otras amenazas en otros incendios que eran mayores”, dijo Pimlott. Mientras el fuego avanzaba hacia el lago Tahoe y sus aguas cristalinas que atraen a visitantes de todo el mundo, destruyó cientos de casas y otras estructuras y dejó a un bombero con graves quemaduras.

Aún así, los funcionarios predijeron tan recientemente como el fin de semana pasado que podrían contener el fuego fuera de la cuenca del lago Tahoe. Expandieron febrilmente las líneas de fuego para aprovechar el granito árido que corona la cadena montañosa que ha formado una barrera impenetrable contra las llamas en el pasado. Esta vez, su optimismo simplemente adormeció a los residentes en una falsa sensación de seguridad, dejando a muchos luchando por empacar sus vidas cuando llegaron las órdenes de evacuación el lunes. Chad Hanson, del Proyecto John Muir, dijo que los gerentes de incendios eran tontos al pensar que podían detener las llamas basándose en los vientos esperados.

“Es 100% predecible que bajo esas condiciones el fuego continuará moviéndose en esa dirección. Por eso, es difícil para mí imaginar por qué alguien podría llegar a una conclusión diferente ”, dijo Hanson, un crítico frecuente de los esfuerzos de manejo forestal. Los bomberos habían pensado que habían hecho un buen progreso durante las condiciones favorables del fin de semana, dijo Jason Hunter, portavoz de los gerentes de Caldor Fire. Pero luego vino el patrón climático cambiante con «vientos increíblemente racheados» que empujaron brasas ardientes sobre la cresta. «El clima, es lo que se reduce a, es lo que cambió», dijo Hunter.

Las proyecciones de contención son un «objetivo en constante movimiento» basado en las condiciones cambiantes, dijo. Desde entonces, la proyección de contención del Caldor Fire se ha retrasado hasta el 13 de septiembre. Los expertos acordaron que las condiciones son sombrías porque la sequía ha empeorado por las olas de calor consecutivas impulsadas por el cambio climático que minan la humedad antes de que los vientos secos azoten las llamas y transporten las brasas a veces a una milla o más antes del incendio principal.

“Estas brasas están saltando sobre líneas de fuego y ríos, crestas y caminos y otras cosas que típicamente detienen la propagación de incendios forestales, por lo que estos incendios se encuentran en una especie de rayuela en el paisaje”, dijo Ingalsbee. Los bomberos fueron flanqueados por un cambio en los vientos localizados que canalizaron las llamas hacia la cuenca de Tahoe, dijo John Battles, profesor de ecología forestal de la Universidad de California en Berkeley. Los administradores de incendios se han vuelto expertos en proyectar el clima y cómo se quemarán los combustibles, pero aún carecen de la capacidad de predecir los vientos localizados en los incendios, algunos causados por los incendios mismos, con 10 modelos de computadora diferentes que ofrecen tantos resultados contradictorios, dijo.

“Están tratando de predecir los vientos en un paso de montaña. Esa es la topografía más compleja que tenemos ”, dijo Battles. «Por eso tienes la sensación de que no sabían lo que estaban haciendo». Añadió: «Cuando estás combatiendo un incendio del tamaño del Caldor, haces tu mejor conjetura». El Caldor Fire es solo el segundo en la historia moderna que atraviesa la Sierra. El primero fue el Dixie Fire que comenzó a mediados de julio cerca de la ciudad de Paradise y ha crecido a 1.300 millas cuadradas (3.367 kilómetros cuadrados), más de cuatro veces más grande que Caldor.

Tales incendios monstruosos suelen ocurrir más tarde en el año, cuando las condiciones son más secas, pero también cuando los días más fríos, el aumento de la humedad y, en última instancia, la lluvia y la nieve han ayudado al tiroteo, dijo Char Miller, profesor de Pomona College que ha escrito extensamente sobre incendios forestales. Pero California ha recibido muchas menos precipitaciones de lo normal en los últimos dos años y no hay garantía de que lleguen más este otoño para ayudar a los bomberos.

«Esto puede quemar hasta octubre», dijo Miller. Sin embargo, los expertos en incendios dijeron que el mayor desafío no es la sequía ni el cambio climático, sino los bosques cubiertos de vegetación que podrían beneficiarse del fuego, siempre que se encienda o se permita que se queme a baja intensidad durante la primavera u otoño antes de que pueda explotar de control.

Los bomberos aún contienen rápidamente alrededor del 95% de los incendios, pero son los que escapan los que causan el mayor daño, dijo Pimlott. Una vez que los incendios se propagan, es posible que los bomberos deban comenzar a priorizar las comunidades que pueden protegerse mientras dejan que las llamas ardan a su alrededor, dijo. “Es una píldora difícil de tragar para todos los que formamos parte de la comunidad de bomberos, porque queremos acabar con estos incendios”, dijo. «Es posible que no podamos hacer eso en cada uno de estos incendios, debido a las condiciones que enfrentamos».

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