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AP News
WASHINGTON (AP) – La telesalud es un poco de ingenio estadounidense que parece haber dado sus frutos en la pandemia del coronavirus. Medicare eliminó temporalmente las restricciones anteriores a la era de los teléfonos inteligentes y ahora hay un impulso para que la telemedicina esté ampliamente disponible en el futuro.

Las consultas a través de tabletas, computadoras portátiles y teléfonos vincularon a pacientes y médicos cuando la sociedad cerró a principios de la primavera. Las visitas de telesalud disminuyeron con la reapertura, pero siguen siendo mucho más comunes que antes.

La expansión permanente del acceso implicará lograr un equilibrio entre los costos y la calidad, abordar las preocupaciones de privacidad y el posible fraude, y descubrir cómo la telesalud puede llegar a los pacientes marginados, incluidas las personas con problemas de salud mental.

«No creo que vaya a reemplazar las visitas en persona, porque a veces un médico necesita ponerle las manos encima a un paciente», dijo Seema Verma, directora de los Centros de Medicare y Medicaid y principal defensora de la telesalud de la administración Trump. .

Dejando de lado las advertencias, «es casi una visita a domicilio moderna», agregó.

«Es justo decir que la telemedicina estaba en su infancia antes de la pandemia, pero ha alcanzado la mayoría de edad este año», dijo Murray Aitken de la firma de datos IQVIA, que rastrea el impacto.

En lo más profundo del cierre del coronavirus, la telesalud representó más del 40% de las visitas de atención primaria para pacientes con Medicare tradicional, frente a una pequeña fracción del 0,1% antes de la emergencia de salud pública. Como programa de atención médica insignia del gobierno, Medicare cubre a más de 60 millones de personas, incluidas las de 65 años o más, y las personas discapacitadas más jóvenes.

Una encuesta reciente de adultos mayores realizada por el Instituto de Política e Innovación de la Atención Médica de la Universidad de Michigan encontró que más de 7 de cada 10 están interesados ​​en usar la telesalud para el seguimiento con su médico, y casi 2 de cada 3 se sienten cómodos con las videoconferencias.

Pero la privacidad era un problema, especialmente para aquellos que no habían probado la telesalud. La encuesta encontró que el 27% de los adultos mayores que no habían tenido una visita de telemedicina estaban preocupados por la privacidad, en comparación con el 17% de los que la probaron.

Los que probaron la telesalud no se vendieron por completo. Aproximadamente 4 de cada 5 estaban preocupados de que el médico no pudiera examinarlos físicamente, y al 64% le preocupaba que la calidad no fuera tan buena.

“Después de la emoción inicial, en el resplandor crepuscular, los pacientes se dan cuenta de que ‘no puedo vacunarme’ o ‘no se puede ver esta cosa en el fondo de mi garganta a través de la computadora’”, dijo el Dr. Gary LeRoy de Dayton. , Ohio, médico de atención primaria y presidente de la Academia Estadounidense de Médicos de Familia.

Para el beneficiario de Medicare Jean Grady de Westford, Vermont, la telemedicina fue un alivio. Necesitaba un chequeo requerido por Medicare para seguir recibiendo suministros para su bomba de insulina portátil. Al estar en un grupo de alto riesgo de COVID-19, Grady estaba preocupada por la posible exposición en la sala de espera de un médico y aún más por perder sus suministros para la diabetes si no cumplía con la fecha límite de control de Medicare.

“Hubiera tenido que volver a tomar insulina con jeringa”, dijo.

Grady se preparó para la visita virtual llamando al departamento de tecnología de su médico y descargando el software de teleconferencia. Ella dice que haría algunas visitas futuras por video, pero no todas. Por ejemplo, las personas con diabetes necesitan análisis de sangre periódicos y se les revisan los pies para detectar signos de problemas circulatorios.

Aún así, bastantes seguimientos “se podrían hacer de manera muy eficiente y ser tan útiles para el médico y para mí como ir y verlos en persona”, dijo Grady.

Muchos planes de seguros privados, incluidos los de Medicare Advantage, ofrecen cierto nivel de cobertura de telemedicina.

Pero el Medicare tradicional lo ha restringido a los residentes rurales, quienes generalmente tenían que viajar a sitios especialmente designados para conectarse.

Bajo la emergencia de salud pública del coronavirus, la administración eliminó temporalmente las restricciones de Medicare para que los afiliados en cualquier lugar pudieran usar la telemedicina. Los pacientes pueden conectarse desde casa. Hacer que tales cambios sean permanentes requeriría una legislación del Congreso, pero existe un interés bipartidista.

El senador Lamar Alexander, presidente del Comité Senatorial de Salud, Educación, Trabajo y Pensiones, dice que le gustaría ver un acceso más amplio, sin arruinarse.

“Nuestro trabajo debe ser asegurarnos de que el cambio se realice con el objetivo de obtener mejores resultados y mejores experiencias para los pacientes, a un costo menor”, ​​dijo Alexander, republicano de Tenn.

Eso es una tarea difícil.

El pago será un obstáculo pegajoso. Por ahora, Medicare está pagando a los médicos a la par por visitas virtuales y en persona.

“Los legisladores parecen tener prisa por aprobar leyes, pero creo que vale la pena tomarse un poco más de tiempo”, dijo Juliette Cubanski, experta en Medicare de la Kaiser Family Foundation, que no es partidista. «El fraude es un área importante que los responsables de la formulación de políticas deben conocer».

Los cazadores de fraudes están de acuerdo.

La telesalud es tan nueva que «en este momento no tenemos una idea real de dónde se encuentran los enormes riesgos», dijo Andrew VanLandingham, abogado senior de la oficina del inspector general de Salud y Servicios Humanos. «Estamos en una especie de fase experimental».

A pesar de los riesgos, los defensores ven oportunidades.

La telesalud ampliada de Medicare podría:

—Ayudar a que la nación se acerque más a un objetivo largamente buscado de tratar la salud mental al igual que las condiciones físicas. El senador Ron Wyden, demócrata de Oregon, quiere usar la telemedicina como trampolín para mejorar la atención de la salud mental. Los datos de IQVIA muestran que el 60% de las consultas psiquiátricas se realizaron mediante telesalud durante el cierre.

—Aumentar el acceso para las personas que viven en comunidades remotas, en áreas urbanas de bajos ingresos e incluso en hogares de ancianos. La investigación de Medicare muestra que los beneficiarios de bajos ingresos han tenido patrones similares de uso de la telesalud para la atención primaria como los afiliados al programa en general.

—Mejorar la coordinación de la atención a las personas con enfermedades crónicas, objetivo que requiere un seguimiento paciente y constante. El cuidado crónico representa la mayoría de los gastos del programa.

El experto en políticas de salud de la Universidad de Michigan, Mark Fendrick, dice que Medicare debería averiguar qué servicios agregan valor a la salud de los pacientes y las billeteras de los contribuyentes, y pagar solo por esos.

La telesalud «fue una sensación de la noche a la mañana», dijo Fendrick. «Con suerte, no es una maravilla de un solo golpe».

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