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CAPE CANAVERAL, Florida (AP) – Los primeros astronautas en montar una cápsula SpaceX en órbita se dirigieron hacia un chapoteo de estilo retro en el Golfo de México el domingo por la tarde para cerrar un vuelo de prueba de dos meses.

Será el primer chapuzón en 45 años para los astronautas de la NASA y el primer regreso al golfo. A diferencia de la costa atlántica de Florida, que ya sentía los efectos de la tormenta tropical Isaias, las olas y el viento estaban tranquilos cerca de Pensacola en el Panhandle de Florida.

Los pilotos de prueba Doug Hurley y Bob Behnken salieron de la Estación Espacial Internacional el sábado por la noche y se despertaron con una grabación de sus hijos pequeños instándolos a «levantarse y brillar» y «no podemos esperar para verte».

«No te preocupes, puedes dormir mañana», dijo Theo, el hijo de Behnken de 6 años, a quien le prometieron un cachorro después del vuelo. «Date prisa en casa para que podamos ir a buscar a mi perro».

Se esperaba que su viaje atípico a casa por la compañía SpaceX de Elon Musk, la primera nave espacial construida y operada comercialmente para transportar personas hacia y desde la órbita, fuera rápido, lleno de baches y caliente, al menos en el exterior. Splashdown se estableció para 2:48 p.m. Oriental.

Los planes requerían que la cápsula del Dragón, llamada Endeavour por su tripulación, pasara de una velocidad orbital a gritos de 17,500 mph (28,000 kph) a 350 mph (560 kph) durante el reingreso en la atmósfera y finalmente a 15 mph (24 kph) en el momento del chapuzón. . Calentamiento máximo durante el descenso: 3.500 grados Fahrenheit (1.900 grados Celsius). Fuerzas G principales: cuatro a cinco veces la fuerza de la gravedad de la Tierra.

Una nave de recuperación SpaceX con más de 40 miembros del personal, incluidos médicos y enfermeras, estaba lista para mudarse en el momento del chapuzón, con dos botes más pequeños y más rápidos a la cabeza. Para mantener a los astronautas que regresan a salvo en la pandemia, el equipo de recuperación se puso en cuarentena durante dos semanas y se les realizó una prueba de detección del coronavirus.

SpaceX esperaba que el barco tardara media hora en llegar a la cápsula y tiempo adicional para sacarlo del agua a la cubierta. Un cirujano de vuelo sería el primero en mirar dentro de la cápsula, una vez que se abra la escotilla. Después de los exámenes médicos, se esperaba que los astronautas volaran a casa a Houston.

La última vez que los astronautas de la NASA regresaron del espacio al agua fue el 24 de julio de 1975, en el Pacífico, el escenario de la mayoría de las salpicaduras, para poner fin a una misión conjunta estadounidense-soviética conocida como Apollo-Soyuz. Las tripulaciones de Mercury y Gemini a principios y mediados de la década de 1960 se lanzaron en paracaídas sobre el Atlántico, mientras que la mayoría de las cápsulas posteriores de Apollo golpearon el Pacífico. El solitario «chapoteo» ruso fue en 1976 en un lago parcialmente congelado en medio de una tormenta de nieve después de una misión abortada; la desgarradora recuperación tomó horas.

SpaceX hizo historia con esta misión, que se lanzó el 30 de mayo desde Florida. Era la primera vez que una empresa privada lanzaba personas en órbita y también el primer lanzamiento de astronautas de la NASA desde su territorio en casi una década. Hurley completó el círculo, sirviendo como piloto del último vuelo del transbordador espacial de la NASA en 2011 y comandante de este vuelo SpaceX.

La NASA recurrió a SpaceX y también a Boeing para transportar a los astronautas hacia y desde la estación espacial, luego del retiro de los transbordadores. Hasta que Hurley y Behnken se lanzaron a la órbita, los astronautas de la NASA confiaron en los cohetes rusos.

SpaceX necesita seis semanas para inspeccionar la cápsula antes de lanzar el próximo equipo a fines de septiembre. Esta próxima misión de cuatro astronautas pasará seis meses completos a bordo de la estación espacial. La cápsula de Hurley y Behnken será restaurada para otro vuelo la próxima primavera.

Boeing no espera lanzar su primer equipo hasta el próximo año. La compañía encontró importantes problemas de software en el debut de su cápsula Starliner, sin nadie a bordo, el año pasado.

Al vencer a Boeing, SpaceX reclamó una bandera estadounidense dejada en la estación espacial por Hurley y el resto de la última tripulación del transbordador. La bandera, que también ondeó en el primer vuelo del transbordador, fue cuidadosamente embalada a bordo del Dragón para el regreso a casa.

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