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Fuente AP

La hija de Ashley Pearce estaba programada para comenzar el jardín de infantes el año pasado en el sistema escolar del condado de Montgomery en Maryland. Pero cuando quedó claro que el año comenzaría en línea, Pearce encontró una escuela católica cercana que ofrecía instrucción en persona e hizo el cambio.
Ahora Pearce está lidiando con una gran pregunta: ¿Debería su hijo regresar a la escuela pública local? Duda en desarraigar a su hija después de hacer amigos, y a Pearce le preocupa que el distrito vuelva a ser completamente virtual si hay un aumento en los casos de coronavirus.
«Va a estar bien si nos quedamos donde estamos, y esa estabilidad para mi familia es probablemente el camino que vamos a seguir».
Como muchos padres en los EE. UU. Tienen las mismas preocupaciones, los distritos escolares que perdieron la inscripción durante la pandemia esperan ansiosamente el otoño para ver cuántas familias se apegan a las decisiones educativas que tomaron durante el último año. Con la esperanza de atraer a los estudiantes, muchos distritos han lanzado nuevos esfuerzos para conectarse con familias con niños pequeños, lo que incluye cubrir a las comunidades con letreros en el patio y alistar a los conductores de autobuses para que llamen a los padres.
Hay señales tempranas de que es posible que la inscripción no se recupere por completo y hay mucho en juego. Si la inscripción no se recupera, las escuelas públicas que pierdan estudiantes eventualmente podrían sufrir recortes de fondos, aunque el dinero de ayuda para la pandemia está impulsando los presupuestos por ahora.
Las caídas sostenidas en la matrícula también podrían cambiar la demografía de las escuelas públicas de Estados Unidos. Un análisis, el primero en su tipo, realizado por Chalkbeat y The Associated Press encontró que las disminuciones en las inscripciones varían según la raza y el origen étnico de los estudiantes. La matriculación desde preescolar hasta el 12 ° grado se redujo en un 2,6% en 41 estados el otoño pasado, y la disminución fue más pronunciada entre los estudiantes blancos, cuya matriculación cayó más del 4%.
Las decisiones de las familias blancas parecían especialmente influidas por si la escuela pública de su hijo ofrecía aprendizaje en persona. Los estados donde más estudiantes estaban aprendiendo virtualmente tendían a ver mayores disminuciones entre los estudiantes blancos, encontró el análisis de Chalkbeat / AP.
Mientras tanto, la población estudiantil hispana de la nación experimentó el cambio más grande de las tendencias prepandémicas, con la inscripción cayendo 1.5% el otoño pasado, un cambio significativo, dado que los estudiantes hispanos habían sido el grupo de estudiantes de más rápido crecimiento en el país. Eso podría estar relacionado con algunas de las interrupciones que experimentaron las familias hispanas durante la pandemia, incluidas tasas más altas de pérdida de empleos y tasas más altas de muerte y hospitalización por COVID-19.
Los datos subrayan la complicada tarea que tienen las escuelas que intentan reconectarse con familias que dejaron las escuelas públicas por diferentes razones y terminaron en una amplia gama de alternativas.
“Los distritos podrían tener este tipo de políticas de ‘diferentes tipos de golpes para diferentes personas’”, dijo Richard Welsh, profesor asociado de la Universidad de Nueva York que ha estudiado la movilidad estudiantil. “’Estamos abiertos a los negocios y estamos comprometidos con el aprendizaje en persona’ podría estar más dirigido a las familias blancas”.
Por otro lado, dijo Welsh, «cuando hay distritos que están dando recorridos sobre sus protocolos de seguridad, esos podrían estar dirigidos más a sus familias negras y latinas», cuyas comunidades se vieron más afectadas por la pandemia.
Uno de esos esfuerzos se está llevando a cabo en San Antonio, donde el distrito escolar mayoritariamente latino vio caer la inscripción un poco más del 5%. Los funcionarios proyectan que la inscripción aumentará este otoño, pero no a niveles prepandémicos.
Para generar confianza con las familias preocupadas por el aprendizaje en persona, los funcionarios del distrito han organizado ayuntamientos donde las familias pueden hacer preguntas a los expertos sobre las vacunas COVID-19. El distrito también seguirá ofreciendo una opción de escolarización totalmente virtual.
Los funcionarios escolares están trabajando para conectarse con cada familia que dejó o no inscribió a su hijo en preescolar o jardín de infantes, ya sea por teléfono o con una visita domiciliaria, dijo el superintendente Pedro Martínez. El distrito incluso ha encargado a los conductores de autobuses que llamen a las familias entre rutas para alentarlos a registrar a sus hijos.
Y aunque Martínez se concentra en los primeros grados, donde la matrícula bajó más, también tiene el ojo puesto en los estudiantes mayores. Casi todos los estudiantes del distrito provienen de una familia de bajos ingresos y muchos consiguieron trabajos para ayudar a sus familias a sobrellevar la pandemia. Le preocupa que tantos adolescentes hayan continuado aprendiendo de forma remota durante toda la primavera para poder seguir trabajando, aunque comprende la presión financiera.
“Es muy fácil para un joven de 16 o 17 años priorizar el trabajo sobre la escuela”, dijo.
Ciertas opciones de educación para la pandemia, como poner a los niños pequeños en una guardería en lugar de en un jardín de infancia, probablemente quedarán en el camino. Pero algunas familias pueden quedarse con las escuelas privadas, especialmente si, como Pearce, las ven como una forma de evitar la incertidumbre.
No está claro exactamente cuántos estudiantes absorbieron esas escuelas. En algunos estados que lo rastrean, como Delaware y New Hampshire, la matrícula en escuelas privadas creció un 5% o más este año, según datos obtenidos por Chalkbeat y AP. Pero en varios otros, incluidos Nueva York, Luisiana, Indiana y Colorado, la matrícula en escuelas privadas se redujo en un 3% o más, lo que indica que las familias no cambiaron en masa.
En particular, no fueron solo los ricos los que abandonaron las escuelas públicas. Hubo una disminución significativa en la inscripción entre los estudiantes de familias de bajos ingresos y los más ricos en los 35 estados que proporcionaron datos.
Otras familias podrían continuar educando a sus hijos en casa, una práctica que se disparó en los pocos estados que lo rastrearon. En Nueva York y Virginia, por ejemplo, la educación en el hogar creció más del 50% este año, aunque siguió siendo una opción relativamente rara.
Independientemente, los distritos ahora están intensificando sus esfuerzos de reclutamiento, con la esperanza de aprovechar los pequeños aumentos que vieron en los últimos meses a medida que el aprendizaje en persona se hizo más disponible.
En Spokane, Washington, la matrícula cayó casi un 7% el otoño pasado, con las caídas más pronunciadas entre los estudiantes asiáticos, negros y blancos. Los funcionarios del distrito se han estado acercando a las familias a través de mensajes de texto y correos electrónicos y a través de grupos comunitarios.
Han estado enfatizando el plan del distrito para reducir el tamaño de las clases este otoño, lo que ven como un punto de venta para las familias que desean una atención más individual para sus hijos y para aquellos con temores persistentes sobre el coronavirus. El distrito asegura a las familias que ofrecerá instrucción en persona a tiempo completo y una opción virtual.
“Queremos crear tanta previsibilidad y tratar de mitigar la sensación de desconocimiento y miedo, en la mayor medida posible”, dijo el superintendente Adam Swinyard, “y simplemente dejar que nuestras familias sepan que estamos listos y ansiosos por regresar. »
Los investigadores que rastrean la demografía de los estudiantes también están observando de cerca para ver quién regresa. Para el otoño, estará más claro si los cambios de inscripción tienen implicaciones a más largo plazo.
Algunos distritos ya esperan que la pandemia tenga un efecto duradero.
En Denver, los funcionarios estiman que la inscripción caerá un 6% en los próximos años, una tasa casi el doble de lo que se pronosticó antes de la pandemia. La disminución de las tasas de natalidad y el aumento de los precios de la vivienda que alejan a las familias son factores importantes, pero los funcionarios creen que la pandemia exacerbó esas pérdidas, especialmente en los grados más jóvenes. Las solicitudes de kindergarten se han reducido considerablemente para el próximo año escolar.
La directora de planificación del distrito, Sara Walsh, dijo que la disminución total podría ser «bastante significativa». Pero ella no ha renunciado a un cambio de rumbo: «Espero que tal vez, de repente, aparezcan toneladas de niños».

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