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COLLEGE PARK, Maryland (AP) – El último recluso federal que enfrentaba la ejecución antes de que el presidente Donald Trump dejara el cargo fue condenado a muerte por el asesinato de tres mujeres en un refugio de vida silvestre de Maryland, un delito que resultó en una cadena perpetua para el hombre que disparó. los disparos fatales. Dustin Higgs, de 48 años, que está programado para ser ejecutado el viernes en la prisión federal de Terre Haute, Indiana, dice que nadie alega que apretó el gatillo. Sus abogados han argumentado que es «arbitrario e injusto» ejecutar a Higgs mientras Willis Haynes, el hombre que mató a tiros a las mujeres en 1996, no fue condenado a muerte.

El juez federal que presidió el juicio de Higgs hace dos décadas dice que «merece poca compasión». «Recibió un juicio justo y fue declarado culpable y sentenciado a muerte por un jurado unánime por un crimen despreciable», escribió el juez federal de distrito Peter Messitte en un fallo del 29 de diciembre. Los abogados defensores ganaron la suspensión temporal de la ejecución esta semana para Higgs y otro recluso, Corey Johnson, después de argumentar que sus recientes infecciones por COVID-19 los ponen en mayor riesgo de sufrir un sufrimiento innecesario durante las inyecciones letales. Pero los tribunales superiores anularon esas decisiones, permitiendo que las ejecuciones siguieran adelante, y Johnson fue ejecutado el jueves por la noche. Shawn Nolan, uno de los abogados de Higgs, ve una agenda política clara en la serie sin precedentes de ejecuciones federales al final de la presidencia de Trump.

Está previsto que Higgs sea ejecutado cinco días antes de la toma de posesión del presidente electo Joe Biden. Un portavoz de Biden ha dicho que el demócrata está en contra de la pena de muerte y trabajará para poner fin a su uso. “En medio de la pandemia y todo lo que está sucediendo en este momento en el país, parece una locura seguir adelante con estas ejecuciones”, dijo Nolan recientemente. “Y particularmente para Dustin, quien no disparó a nadie. No mató a nadie «. La petición de indulto de Higgs del 19 de diciembre dice que ha sido un prisionero modelo y un padre dedicado a un hijo nacido poco después de su arresto. Higgs tuvo una infancia traumática y perdió a su madre a causa del cáncer cuando tenía 10 años, dice la petición. «Señor. La difícil educación de Higgs no se presentó de manera significativa al jurado en el juicio ”, escribieron sus abogados. En octubre de 2000, un jurado federal en Maryland condenó a Higgs por asesinato en primer grado y secuestro en los asesinatos de Tamika Black, de 19 años; Mishann Chinn. 23; y Tanji Jackson, de 21 años.

Su sentencia de muerte fue la primera impuesta en la era moderna del sistema federal de Maryland, que abolió la pena de muerte en 2013. Higgs tenía 23 años la noche del 26 de enero de 1996, cuando él, Haynes y un tercer hombre, Víctor Gloria, recogieron a las tres mujeres en Washington, DC y las llevaron al apartamento de Higgs en Laurel, Maryland, para beber alcohol. y escuchar musica. Antes del amanecer de la mañana siguiente, una discusión entre Higgs y Jackson la llevó a tomar un cuchillo en la cocina antes de que Haynes la persuadiera de que lo dejara caer. Gloria dijo que Jackson hizo amenazas cuando salía del apartamento con las otras mujeres y pareció anotar el número de matrícula de la camioneta de Higgs, enfureciéndolo.

Los tres hombres persiguieron a las mujeres en la camioneta de Higgs. Haynes los convenció de que subieran al vehículo. En lugar de llevarlos a casa, Higgs los llevó a un lugar apartado en el Refugio Nacional de Vida Silvestre Patuxent, un territorio federal en Laurel. “Consciente en ese momento de que algo andaba mal, una de las mujeres preguntó si iban a tener que ‘caminar desde aquí’ y Higgs respondió ‘algo así’”, dijo un fallo de la corte de apelaciones que confirmó la sentencia de muerte de Higgs. Higgs entregó su pistola a Haynes, quien disparó a las tres mujeres fuera de la camioneta antes de que los hombres se fueran, testificó Gloria. “Gloria se volvió para preguntarle a Higgs qué estaba haciendo, pero vio a Higgs sosteniendo el volante y mirando los disparos desde el espejo retrovisor”, dijo el fallo de 2013 de un panel de tres jueces del Tribunal de Apelaciones del 4º Circuito de EE.

Los investigadores encontraron la agenda de Jackson en el lugar de los asesinatos. Contenía el apodo de Higgs, «Bones», su número de teléfono, su número de dirección y el número de etiqueta de su camioneta. Los miembros del jurado que condenaron a Haynes no llegaron a un veredicto unánime sobre si imponer una sentencia de muerte. Un jurado diferente condenó a Higgs y le devolvió la pena de muerte después de un juicio separado. Gloria se declaró culpable de ser cómplice de los asesinatos y fue condenada a siete años de prisión. Higgs ha argumentado que su sentencia de muerte debe ser anulada porque los miembros del jurado no consideraron como un «factor atenuante» que Haynes fuera condenado por cargos idénticos pero condenado a cadena perpetua. El tribunal de apelaciones concluyó que los jurados racionales podrían encontrar que Higgs tuvo el papel dominante en los asesinatos a pesar de que Haynes indiscutiblemente fue el gatillo.

En su petición de indulto, los abogados de Higgs dijeron que Gloria recibió un «trato sustancial» a cambio de su cooperación. “Además”, escribieron, “quedan preguntas importantes en cuanto a si el Sr. Gloria recibió el beneficio adicional no revelado de tener una investigación de asesinato estatal no relacionada en su contra ante la insistencia de los oficiales federales para proteger su credibilidad como testigo estrella. Un veredicto federal de muerte no debería basarse en una base tan endeble «. Chinn trabajó con el coro de niños en una iglesia, Jackson trabajó en la oficina de una escuela secundaria y Black fue asistente de maestro en la Escuela Nacional Presbiteriana en Washington, según el Washington Post. El día de 2001 en que el juez condenó formalmente a muerte a Higgs, la madre de Black, Joyce Gaston, dijo que le traía poco consuelo, informó el Post . “Nunca va a estar bien en mi mente”, dijo Gaston, “Esa era mi hija. No sé cómo voy a lidiar con eso».

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