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CNN-Una horda de gusanos grandes y gordos descendió sobre una playa del centro de California, asustada de sus madrigueras por un ciclón bomba.

El entusiasta de la vida salvaje David Ford capturó la escena premonitoria, que parece como si un avión lleno de salchichas abriera la escotilla y dejara que los perros cayeran sobre la costa sin pretensiones.

¿Cuáles eran estas criaturas alienígenas y por qué terminaron en la costa?

Ford envió su dilema y las imágenes surrealistas de la costa de Drakes Beach a la revista Bay Nature, una publicación científica local.

No son francos, sino gusanos gordos posaderos, casi tan viejos como la arena húmeda en la que se entierran. Y su apariencia era rara: el vaivén con el que tropezó Ford podría haber sido una de las pocas veces que alguna vez dejaron el suelo en su vida adulta, dijo el biólogo Ivan Parr a CNN.

El trato con estas extrañas criaturas

Los gusanos bulbosos pueden vivir toda su vida bajo tierra, escondidos en madrigueras en forma de U debajo de la arena húmeda a lo largo de la costa de California.

Conocido coloquialmente como «pez de pene» entre biólogos y diletantes por su forma fálica, el gusano posadero se ganó su nombre propio por albergar temporalmente criaturas más pequeñas en sus madrigueras, con poco conflicto.

Los cangrejos de guisante, las almejas y el pequeño pez flecha gobio comparten espacio con el gusano y comen la comida que descarta, aunque hay poco para el gusano.

No hay necesidad de que los gusanos gordos posaderos salgan a la superficie, donde las nutrias, las gaviotas y los humanos (son un manjar salado de Corea del Sur) podrían aprovecharse de ellos, cuando pueden lanzar una red mucosa para atrapar alimentos y reproducirse consuelo de sus madrigueras.

Eso a menos, por supuesto, que una tormenta golpee.

«Estamos viendo el riesgo de construir su casa de arena», escribió Parr en Bay Nature. «Las tormentas fuertes, especialmente durante los años de El Niño, son perfectamente capaces de asediar la zona intermareal, romper el sedimento y dejar su contenido varado en la orilla».

Las poderosas tormentas que azotaron la playa de Drakes alrededor del Día de Acción de Gracias arrojaron una pulgada de lluvia y ráfagas de viento de 45 millas por hora en el área, probablemente un conductor de la superficie del gusano, dijo Parr a CNN.

Los otros dos varamientos masivos anteriores en 2010 y 2016 golpearon durante los eventos climáticos de El Niño, caracterizados por aguas más cálidas que el promedio que rutinariamente traen consigo más lluvia a California.

¿Los varamientos los lastiman?

Los biólogos no lo saben.

Los gusanos resistentes son criaturas antiguas, sus madrigueras datan de unos 300 millones de años, dijo Parr, y se cree que uno de los gusanos más antiguos encontrados tiene 25 años.

Pero debido a que viven principalmente bajo tierra, los gusanos posaderos son difíciles de cuantificar, dijo. Los impactos de los varamientos en sus poblaciones probablemente permanecerán ocultos mientras los gusanos lo hagan.

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