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AP News

Cuando COVID-19 atravesó el asilo de ancianos de Donald Wallace, fue uno de los pocos afortunados en evitar la infección. De todos modos, tuvo una muerte horrible. Sano y feliz antes de la pandemia, el camionero retirado de Alabama de 75 años se volvió tan desnutrido y deshidratado que bajó a 98 libras y le pareció a su hijo como si hubiera estado en un campo de concentración.

El shock séptico sugirió una infección urinaria no tratada, E. coli en su cuerpo a partir de sus propias heces insinuó una mala higiene y la neumonía por aspiración indicó que Wallace, que necesitaba ayuda con las comidas, probablemente se había atragantado con su comida. “Ni siquiera podía mantener la cabeza erguida porque se había debilitado mucho”, dijo su hijo, Kevin Amerson. “Dejaron de cuidarlo. Lo abandonaron «. Dado que más de 90,000 de los residentes de cuidados a largo plazo del país han muerto en una pandemia que ha llevado al personal al límite, los defensores de los ancianos dicen que una ola de muertes en tándem separada del virus ha cobrado silenciosamente decenas de miles más, a menudo debido a la sobrecarga. los trabajadores no han podido brindarles la atención que necesitan.

Los perros guardianes de los asilos de ancianos están siendo inundados con informes de residentes mantenidos en pañales sucios durante tanto tiempo que se les pela la piel, quedan con llagas que cortan hasta los huesos y se les deja marchitar por hambre o sed. Más allá de eso, entrevistas con docenas de personas en todo el país revelan un número creciente de muertes menos tajantes que los médicos creen que han sido alimentadas no por negligencia sino por un estado mental sumido en la desesperación por el aislamiento prolongado ̶ enumerados en algunos certificados de defunción como prosperar.» Un experto en asilos de ancianos que analizó datos de las 15.000 instalaciones del país para The Associated Press estima que por cada dos víctimas de COVID-19 en cuidados a largo plazo, hay otra que murió prematuramente por otras causas.

Esas “muertes en exceso” más allá de la tasa normal de muertes en hogares de ancianos podrían sumar más de 40,000 desde marzo. Estas muertes adicionales son aproximadamente un 15% más de lo que cabría esperar en los hogares de ancianos que ya enfrentan decenas de miles de muertes cada mes en un año normal. «El sistema de salud opera al límite, solo al margen, de modo que si hay una crisis, no podemos hacer frente», dijo Stephen Kaye, profesor del Instituto de Salud y Envejecimiento de la Universidad de California en San Francisco, quien realizó el análisis. «No hay suficientes personas para cuidar a los residentes del asilo de ancianos».

Al comparar las tasas de mortalidad en los hogares afectados por COVID-19 con los que se salvaron, Kaye también descubrió que cuanto más se propaga el virus por un hogar, mayor es el número de muertes registradas por otras razones. En los hogares donde al menos 3 de cada 10 residentes tenían el virus, por ejemplo, la tasa de muerte por razones además del virus fue el doble de lo que se esperaría sin una pandemia. Eso sugiere que la atención de aquellos que no contrajeron el virus puede haberse visto afectada porque los trabajadores de la salud se consumieron atendiendo a los residentes enfermos de COVID-19 o se quedaron sin personal debido a que los propios empleados infectados por la pandemia.

La escasez crónica de personal en los hogares de ancianos ha sido una de las características de la pandemia, y algunas casas incluso se vieron obligadas a evacuar porque muchos trabajadores dieron positivo o dijeron que estaban enfermos. En 20 estados donde los casos de virus están aumentando, los datos federales muestran que casi 1 de cada 4 hogares de ancianos informan escasez de personal. En Long Island de Nueva York, Dawn Best lo vio de primera mano. Antes de que COVID-19 llegara al Hogar de Ancianos Judíos de Gurwin, estaba complacida con la atención que recibió su madre de 83 años, Carolyn Best. Disfrutaba de las actividades, desde clases de tai-chi hasta visitas de un poni, y el personal la adoraba. Pero cuando comenzó el encierro y el virus comenzó a extenderse en el hogar, Best sintió que el personal no podía manejar lo que les habían tratado.

La segunda vez que su madre, una operadora de centralita jubilada, apareció en la pantalla para una llamada de FaceTime programada, se veía horrible, con los ojos cerrados mientras gemía, agitaba los brazos por encima de la cabeza y seguía repitiendo «no». Best insistió en que un médico la revisara. Unas horas más tarde, el médico llamó, aparentemente frenético, diciendo que solo tenía un momento para hablar. “El COVID está en todas partes”, recordó Best que dijo. “Está en cada unidad. Los médicos lo tienen, las enfermeras lo tienen y tu madre puede tenerlo «.

Al final, 59 residentes de Gurwin serían asesinados por el virus, pero la madre de Best nunca lo contrajo. Murió en lugar de deshidratarse, dijo su hija, porque el personal estaba tan absorto en el cuidado de los pacientes con COVID-19 que nadie se aseguró de que estuviera bebiendo. “Mi mamá pasó de ser increíblemente atendida a muerta en tres semanas”, dijo Best, quien proporcionó documentos médicos que notan la deshidratación de su madre. «Estaban por encima de su cabeza más de lo que nadie podría imaginar». Los representantes de Gurwin dijeron que no podían comentar sobre el caso de Best.

La administradora de la casa, Joanne Parisi, dijo que «COVID-19 nos ha afectado a todos», pero que «nuestro personal en Gurwin ha estado haciendo un trabajo heroico». West Hill Health and Rehab en Birmingham, Alabama, donde Wallace vivía antes de su muerte el 29 de agosto, dijo que fue «atendido con la mayor compasión, dedicación y respeto». El hijo de Wallace proporcionó documentos médicos que describen las condiciones que describió. El grupo comercial de hogares de ancianos de la Asociación Estadounidense del Cuidado de la Salud disputó que ha habido una incapacidad generalizada del personal para cuidar a los residentes y descartó las estimaciones de decenas de miles de muertes no causadas por COVID-19 como «especulaciones».

El Dr. David Gifford, director médico del grupo, dijo que la pandemia creó «desafíos» en la dotación de personal, particularmente en estados como Nueva York y Nueva Jersey afectados por el COVID-19, pero agregó que, en todo caso, los niveles de dotación de personal han mejorado debido a una caída de nuevos ingresos que ha aliviado la carga de pacientes. «Ha habido algunas historias realmente tristes e inquietantes que han salido», dijo Gifford, «pero no hemos visto tan generalizadas».

Otro grupo de la industria, LeadingAge, que representa centros de atención a largo plazo sin fines de lucro, dijo que los desafíos de personal son reales y que los hogares de ancianos están luchando frente a la inacción federal para proporcionar dinero de estímulo adicional para ayudar a pagar más trabajadores. “Estos incidentes, que se derivan de los desafíos que enfrentan muchos proveedores de hogares de ancianos comprometidos y solidarios durante esta pandemia, son horribles y desgarradores”, dijo Katie Smith Sloan, presidenta de LeadingAge. «Espero que estas tragedias despierten a los políticos y al público».

Cuando las instalaciones se cerraron en todo el país en marzo, los defensores e inspectores también se mantuvieron fuera de forma rutinaria, todo mientras se filtraban informes, no solo de lesiones graves por caídas o deterioros médicos importantes, sino de problemas aparentemente banales que planteaban graves problemas de salud para la población vulnerable. Mairead Painter, la defensora del pueblo de cuidados a largo plazo de Connecticut, dijo que con los dentistas excluidos, las dentaduras postizas mal ajustadas no se arreglaban, un factor en el aumento de las cuentas de desnutrición, y con los podólogos desaparecidos, las uñas de los pies no se recortaban, lo que plantea la posibilidad de condiciones dolorosas en los pacientes con diabetes.

Aún más generalizado, ya que los seres queridos perdieron el acceso a los hogares, fue la ayuda fundamental para alimentar, bañar, vestirse y otras tareas de los residentes. La carga recayó sobre los ayudantes que ya trabajaban en turnos duros por poco dinero. “No creo que nadie entendiera realmente cuánto tiempo los amigos y familiares, voluntarios y otras personas pasaban en el hogar de ancianos y complementaron esa atención práctica”, dijo Painter.

En muchos hogares persisten reglas estrictas que prohíben las visitas en persona, pero a medida que las familias y los defensores se han ido internando, con frecuencia se han quedado atónitos por lo que encontraron. Cuando June Linnertz regresó a la habitación de su padre en Cherrywood Pointe en Plymouth, Minnesota, en junio por primera vez en tres meses, fue golpeada por una ráfaga de calor y un termómetro de pared que alcanzó los 85 grados. Sus sábanas estaban empapadas en sudor, su cabello estaba pegado a su cabeza y estaba cubierto de moretones que Linnertz aprendería provenían de al menos media docena de caídas. Llevaba tanto tiempo sin cortar las uñas, que se enroscaban sobre las yemas de los dedos y tenía los ojos tan cubiertos de costras que no podía abrirlos.

El padre, James Gill, de 78 años, gritó, pensando que se había quedado ciego, y Linnertz agarró a un asistente presa del pánico. Ella le cortó el pañal, revelando los genitales que estaban de color rojo oscuro y la piel se desprendía. Dos días después, Gill murió de demencia con cuerpos de Lewy, según una copia de su certificado de defunción proporcionada a la AP. Linnertz siempre esperó que su padre muriera a causa de la afección, que provoca una pérdida progresiva de la memoria y el movimiento, pero nunca pensó que terminaría sus días con tanto dolor innecesario. “Lo que hizo la pandemia fue descubrir lo que realmente estaba pasando en estas instalaciones. Antes era malo, pero empeoró exponencialmente porque sufriste el efecto de la pandemia ”, dijo Linnertz. «Si no estuviéramos en una pandemia, habría estado allí …

Esto no habría sucedido». La empresa matriz del centro de vida asistida, Ebenezer, dijo: “Negamos rotundamente las acusaciones hechas sobre el cuidado de este residente”, y agregó que sigue los “estrictos niveles de dotación de personal reglamentarios” requeridos por la ley. Cheryl Hennen, la defensora del pueblo de cuidados a largo plazo de Minnesota, dijo que han surgido docenas de quejas de llagas, deshidratación y pérdida de peso, y otros ejemplos de negligencia en varias instalaciones, como un hombre que se ahogó hasta morir mientras no estaba supervisado durante las comidas.

Teme que surjan muchas más historias de abuso y negligencia a medida que su personal y sus familias puedan regresar a sus hogares. «Si no podemos entrar allí, ¿cómo sabemos lo que realmente está sucediendo?» ella dijo. «No sabemos lo que no podemos ver». Barbara Leak-Watkins entiende la culpa persistente de la muerte innecesaria. Recién en febrero, su padre de 87 años, Alex Leak, fue a hacerse un chequeo y le hicieron un trabajo de laboratorio que hizo que Leak-Watkins pensara que el veterano del ejército, el contratista y el granjero estaría con ella durante mucho tiempo. “Vas a sobrevivir a todos nosotros”, recordó Leak-Watkins que dijo el médico. A medida que proliferaban los brotes de COVID-19 en hogares de ancianos, Leak-Watkins oró para que se le perdonara. La oración fue respondida, pero de todos modos Leak fue encontrado inconsciente en el piso de Brookdale Northwest en Greensboro, Carolina del Norte, con los ojos en blanco y la lengua fuera. Después de llegar al hospital, un médico llamó a Leak-Watkins y le dijo: Su padre había pasado tanto tiempo sin agua que sus niveles de potasio se dispararon y sus riñones empezaron a fallar.

Estaría muerto dos semanas después de acidosis láctica, según su certificado de defunción, una acumulación fatal de ácido en el cuerpo cuando los riñones dejan de funcionar. Para un hombre cuyo servicio militar le inculcó tanto la necesidad de hidratación que siempre tenía una botella de agua a la mano, su hija nunca había considerado que pudiera tener sed. “La instalación tiene poco personal … mal pagado y con exceso de trabajo”, dijo Leak-Watkins. Si «no pueden proporcionarle líquidos y fluidos para hidratarse, algo anda mal». La hija está considerando presentar una demanda, pero una ley de Carolina del Norte que otorga a los centros de atención a largo plazo una amplia inmunidad frente a las demandas por negligencia en lesiones o muerte durante la pandemia podría obstaculizar sus esfuerzos.

Se han promulgado leyes y órdenes ejecutivas similares en más de dos docenas de estados. El propietario de la instalación del padre, Brookdale Senior Living, dijo que no podía comentar sobre casos individuales pero que «la salud, la felicidad y el bienestar de cada uno de nuestros residentes siempre serán nuestra prioridad». En todo el país, el dolor se repite, no solo entre las familias que ya han enterrado a un miembro, sino también entre aquellos que sienten que están viendo un desastre que avanza lentamente. En Hendersonville, Tennessee, Tara Thompson pudo ver a su madre por primera vez en más de seis meses cuando fue hospitalizada en octubre. La mujer de 79 años había bajado alrededor de 20 libras, sus ojos hundidos y sus piernas parecían más antebrazos. Los médicos del hospital dijeron que estaba desnutrida y con pérdida de masa muscular. Tenía llagas en el trasero y un corte en la frente por una caída en la casa. Su vocabulario se había reducido a casi nada y se había puesto a ponerse las mantas sobre la cabeza.

La instalación en la que vivía la madre de Thompson se vio envuelta en brotes de virus, con más de la mitad de sus residentes dando positivo y docenas de empleados infectados también. Ella nunca lo contrajo, pero sacudida por la falta de atención, Thompson transfirió a su madre a un nuevo hogar. “No tiene nada que ver con el virus. Ella se negó porque no ha tenido absolutamente ningún contacto con nadie que se preocupe por ella ”, dijo. «Lo único por lo que tienen que vivir son sus familias y, al final de sus vidas, les estás quitando lo único que les importa». El «fracaso para prosperar» fue una de las causas enumeradas para Maxine Schwartz, una ex decoradora de pasteles de 92 años cuya familia se había animado antes del cierre por lo bien que se había adaptado a su hogar de ancianos, Absolut Care of Aurora Park, en el norte del estado de Nueva York. Su hija, Dorothy Ann Carlone, la convencía de que comiera en el comedor todos los días y cantaban canciones y tomaban brownies en su habitación.

Varias veces a la semana, Schwartz caminaba a lo largo del pasillo para hacer ejercicio. Cuando comenzó el encierro el 13 de marzo, Carlone temía lo que sucedería sin ella allí. Ella le suplicó al personal: «Si no me dejas entrar para alimentarla, no comerá, se morirá de hambre». El 25 de marzo, cuando un miembro del personal de la casa envió una foto de Schwartz, Carlone se sorprendió de lo delgada que estaba. A Carlone le dijeron que su madre no había comido, ni siquiera había dejado pasar sus brownies favoritos. Dos días después, Carlone recibió una llamada urgente y cuando llegó a la casa, la piel de su madre estaba manchada, estaba jadeando y su rostro estaba tan demacrado que era casi irreconocible. Una hora después, murió.

Dawn Harsch, portavoz de la compañía propietaria de Absolut Care, señaló que una investigación estatal no encontró irregularidades y que «la progresión natural de un paciente como la Sra. Schwartz que experimenta demencia avanzada es la negativa a comer». Carlone no está convencido. “Lo estaba haciendo muy bien antes de que nos dejaran fuera”, dijo Carlone. “¿Qué pensaba ella cuando yo no aparecía? ¿Que ya no la amaba? ¿Que la abandoné? ¿Que estaba muerto? Antes del encierro, la madre de Carlone esperaba junto a un ascensor a que ella llegara todos los días. Piensa en su madre esperando allí cuando terminaron sus visitas y sabe que el dolor del aislamiento debe haber jugado un papel en su muerte. «Creo que se rindió», dijo.

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