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Esta plataforma petrolera se encuentra junto a un campo de trigo cerca de las avenidas Merced y Shafter al norte de Bakersfield y al oeste de la autopista 99 en esta foto de archivo.
Felix Adamo / El californiano

En una importante derrota legal para la industria petrolera de Kern, un tribunal de apelaciones anuló el martes la histórica ordenanza de zonificación del condado que en 2015 convirtió los permisos de petróleo locales en un proceso racionalizado, pero inmune a los desafíos ambientales.

El Tribunal de Apelaciones del Quinto Distrito de California, que dictaminó sobre una demanda de larga data presentada por productores locales de almendras y grupos ambientalistas, criticó el análisis de la ordenanza por parte del condado. Llamó a la revisión una violación de la Ley de Calidad Ambiental de California y dijo que el condado no pudo proporcionar una protección adecuada contra los impactos de la ordenanza.

Después de determinar que las acciones de los funcionarios de Kern fueron perjudiciales, el tribunal anuló la ordenanza y ordenó al condado que la rescindiera en 30 días. Eso significa que, a menos que la Corte Suprema de California intervenga, en aproximadamente un mes el condado tendrá que volver a un sistema anterior en el que ciertas aplicaciones de proyectos petroleros podrían requerir algún nivel de nueva revisión ambiental.

El productor de almendras Shafter Keith Gardiner, gerente del demandante King y Gardiner Farms LLC, calificó el fallo como una victoria para los residentes, agricultores y trabajadores del condado de Kern.

«Los funcionarios del condado tienen la responsabilidad de proteger la salud y el bienestar de toda la comunidad, no solo los intereses económicos de la industria petrolera», dijo Gardiner en un comunicado de prensa.

La ordenanza había establecido un sistema para resolver las llamadas disputas de «patrimonio dividido» en las que los agricultores que poseen propiedades de superficie entraron en conflicto con las compañías petroleras que poseen los derechos minerales subyacentes. Pero algunos agricultores, y al menos un productor de petróleo, han dicho que el resultado fue desigual.

Si bien ese fue uno de los aspectos más controvertidos de la ordenanza, el sistema que creó, con el fuerte apoyo de la industria petrolera, también dio como resultado que las compañías petroleras pagaran grandes sumas para medidas de mejora de la calidad del aire en el Valle Central. Esos pagos, basados ​​en la aprobación de más de 1,000 permisos de petróleo desde la aprobación de la medida en noviembre de 2015, no se habían requerido previamente.

El fallo también fue una gran victoria para una coalición de grupos ambientalistas cuyo desafío legal se unió al de King y Gardiner.

El grupo de activistas ambientales con sede en Arizona Centro para la Diversidad Biológica calificó el fallo como una «victoria monumental» para grupos de defensa y agricultores.

«El tribunal dictaminó que el condado de Kern violó la ley cuando aceleró el desarrollo de más petróleo y gas y ocultó el inmenso daño causado por la perforación», escribió el abogado del CDB Hollin Kretzmann en un comunicado de prensa.

El grupo comercial Western States Petroleum Association dijo que estaba revisando el fallo de la corte.

El oficial administrativo de Kern, Ryan Alsop, dijo por correo electrónico que el condado también estaba revisando el fallo y que tendría algo que decir el miércoles.

La ordenanza giraba en torno a una revisión ambiental multimillonaria financiada por la industria estatal de petróleo y gas. Los funcionarios del condado dijeron en ese momento que esperaban que la revisión fuera atacada legalmente, pero que eventualmente esperaban que se confirmara y proporcionara un camino claro hacia los permisos locales de petróleo y gas.

En ese momento, los reguladores estatales del petróleo expresaron su apoyo a la revisión ambiental y dijeron que ayudaría en su propia consideración de los permisos de perforación.

El martes por la tarde, la agencia más directamente involucrada con la regulación de la producción de petróleo en el estado, la División de Administración de Energía Geológica de California, dijo que no había visto el fallo y no podía hacer comentarios.

El fallo de la corte de apelaciones del martes anula una decisión de la Corte Superior del Condado de Kern en 2018 que generalmente favoreció al condado.

La corte de apelaciones encontró múltiples violaciones de CEQA por parte del condado. Uno implicaba no revelar los probables impactos de ruido de la ordenanza en los humanos. Otros se ocuparon de descuidar proporcionar un colchón adecuado para los impactos del sistema de permisos sobre la calidad del agua y el aire.

Otra violación identificada por el tribunal fue que el condado no consideró la propuesta de King y Gardiner de que la infraestructura de petróleo y gas en las tierras agrícolas se consolidara en grupos.

Rachel Hooper, abogada de los productores de almendras, dijo que el condado tendrá que tener en cuenta la propuesta y otras medidas si Kern decide revisar la ordenanza.

Hooper dijo que el condado no podrá reparar fácilmente su revisión ambiental defectuosa y volver a aprobar la ordenanza de zonificación que llevó a su aprobación. Ella dijo que tendría que agregar medidas completamente nuevas para disminuir los impactos ambientales de la ordenanza.

Ella expresó dudas de que la Corte Suprema del estado acepte revisar el caso, diciendo que el cuerpo judicial acuerda hacerlo con solo un pequeño número de casos por año.

«Eso sería una posibilidad muy larga» para el condado, dijo Hooper.

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