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WASHINGTON – Irán tiene el mayor número de muertes reportadas por el coronavirus fuera de China, lo que plantea dudas sobre cómo el gobierno está manejando la crisis de salud pública y si el régimen a menudo secreto ha sido completamente transparente sobre la extensión del brote.

El portavoz del Ministerio de Salud de Irán dijo el jueves que 26 iraníes han muerto de un total de 245 casos positivos.

Además de China, donde se detectó por primera vez en diciembre, Irán ha registrado la mayor cantidad de muertes por la nueva forma de coronavirus. Ha habido 2.747 muertes en China, de un total de al menos 78.497 casos confirmados.

Pero la tasa de mortalidad reportada por Irán, alrededor del 11 por ciento, supera la tasa de otros países por un margen dramático. La tasa de mortalidad reportada en China es actualmente del 3.5 por ciento. En Corea del Sur, 13 pacientes murieron de 1,766 casos, para una tasa de mortalidad reportada de poco menos del 1 por ciento. Un soldado estadounidense se encuentra entre los infectados en Corea del Sur.

Cuatro médicos en Irán que están familiarizados con la forma en que las autoridades están manejando el brote, incluidos dos que trabajan en hospitales donde los pacientes infectados han sido tratados, le dijeron a un periodista de NBC News en Nueva York que el número total de personas infectadas probablemente sea sustancialmente mayor que el número liberado por las autoridades sanitarias.

Una alta funcionaria en Irán, Masoumeh Ebtekar, la mujer de más alto rango en el gobierno de Irán y vicepresidenta de asuntos familiares y de mujeres, dio positivo por el virus de la corona, informaron los medios estatales, el último alto funcionario en contraer la enfermedad COVID-19. Ebtekar, el portavoz de habla inglesa para el grupo de estudiantes iraníes que tomaron rehenes en la embajada de Estados Unidos en Teherán en 1979, fue capturado en una foto que asistió a una reunión con el presidente iraní Hassan Rouhani el miércoles.

Dos miembros del parlamento de Irán contrajeron el virus, así como el viceministro de salud, a quien se vio limpiarse la frente y lucir febril en una conferencia de prensa un día antes de anunciar que había dado positivo.

Si bien el gobierno impuso algunas restricciones a los lugares sagrados y suspendió algunos servicios de oración los viernes, el presidente Rouhani dijo que no hay planes para poner en cuarentena ciudades enteras afectadas por el virus.

En medio de la escasez de máscaras quirúrgicas y desinfectantes para manos en las tiendas, los expertos en salud pública dicen que Irán podría convertirse en el centro de un brote importante en todo el Medio Oriente, especialmente debido a sus porosas fronteras con países inestables en guerra o en crisis.

Las autoridades iraníes informaron el primer caso de virus en la ciudad religiosa de Qom la semana pasada, y el coronavirus se ha extendido a al menos otras siete provincias. Otros países de la región, como Irak, Kuwait, Omán y Afganistán, informaron sus primeros casos esta semana y dijeron que los pacientes habían visitado Irán recientemente.

En un eco de la reacción pública en China, los críticos del régimen iraní dentro y fuera del país se preguntan si los funcionarios en Teherán han dado al público una imagen completa y precisa del brote. Pero los funcionarios iraníes han rechazado cualquier sugerencia de que están minimizando la epidemia.

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No está claro si Irán tiene la capacidad de averiguar cuántas personas han sido infectadas, lo que requeriría aventurarse a ciudades y pueblos para realizar pruebas y no simplemente depender de quién va a grandes hospitales con síntomas graves, dijo el Dr. William Schaffner, un profesor de medicina preventiva y enfermedades infecciosas en el Vanderbilt University Medical Center.

«Eso significa ir al vecindario y tocar puertas e intentar encontrar casos de manera realmente agresiva», dijo Schaffner en una entrevista. «No sé si tienen esa capacidad. Muchos países no la tienen, y no tienen esa tradición en sus sistemas de salud pública. Esto sería algo muy nuevo para ellos».

Otra posibilidad es que los pacientes sean de una parte anciana y más vulnerable de la población, dijo Schaffner.

Si el virus «se introdujo en una población que era mayor y, como consecuencia, tiene muchas enfermedades subyacentes, [eso] podría explicar una alta tasa de mortalidad», dijo Schaffner.

Una explicación menos probable es que los hospitales de Irán se habían quedado cortos y los pacientes no estaban recibiendo la atención médica necesaria, dijo Schaffner. Pero dudaba que ese fuera el caso, porque Irán tiene un sistema de salud relativamente avanzado.

El Dr. John Torres, corresponsal médico de NBC News, dijo que no hay evidencia de un cambio en el perfil genético del virus, por lo que la explicación de la mayor tasa de mortalidad probablemente tenga que ver con la forma en que los iraníes están rastreando los casos de infección.

«El virus no ha mutado en otros lugares», dijo Torres.

‘Cuidate’
Los medios estatales dijeron el martes que un miembro del Parlamento, Mamoud Sadeghi, y el viceministro de salud del país, Iraj Harirchi, que encabeza un grupo de trabajo que lucha contra el virus, dieron positivo. La noticia llegó un día después de que Harirchi apareciera en una conferencia de prensa luciendo febril, buscando pañuelos para limpiar su frente. No llevaba máscara, ya que el portavoz del ministerio junto a él expresó su confianza en la respuesta del gobierno a la crisis.

«Lo digo desde el fondo de mi corazón. Cuídense», dijo Harirchi en un video que tomó de sí mismo que fue publicado después de que su diagnóstico se hizo público. «Este es un virus democrático. No distingue entre ricos y pobres, poderosos y no poderosos. Puede infectar a varias personas».

Harirchi antes había reaccionado con ira cuando un político iraní alegó que el número de muertes fue mucho mayor en Qom de lo que el gobierno había reconocido. Harirchi también apareció en la televisión tosiendo durante una entrevista.

El episodio planteó preguntas sobre cómo Irán está manejando la crisis y si los funcionarios no están divulgando información al público, y al resto del mundo. Las autoridades iraníes ya están bajo escrutinio público sobre el manejo del derribo de un avión ucraniano en enero. Al ejército le tomó tres días admitir que el avión había sido derribado por un misil iraní por error, lo que provocó protestas callejeras furiosas.

El secretario de Estado Mike Pompeo dijo en una conferencia de prensa el martes que «Estados Unidos está profundamente preocupado por la información que indica que el régimen iraní puede haber suprimido detalles vitales sobre el brote en ese país».

«Todas las naciones, incluido Irán, deberían decir la verdad sobre el coronavirus y cooperar con las organizaciones internacionales de ayuda», agregó Pompeo.

En Washington, altos funcionarios de salud pública advirtieron el martes que los estadounidenses deberían prepararse para la propagación del coronavirus en las comunidades de todo el país.

«No es tanto una cuestión de si esto sucederá más, sino más bien una cuestión de cuándo ocurrirá exactamente y cuántas personas en este país tendrán una enfermedad grave», Dra. Nancy Messonnier, directora del Centro Nacional de Inmunización. y enfermedades respiratorias en los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, dijeron a los periodistas.

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