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AP News

BAGDAD (AP) – Fue una noche de horror inimaginable cuando las llamas envolvieron la unidad de cuidados intensivos de un hospital de Bagdad: gritos ensordecedores, un paciente que saltaba a la muerte para escapar del infierno y familiares que se quedaban con sus seres queridos, negándose a abandonar a los pacientes con coronavirus. atado a ventiladores.

Los médicos, el personal médico y los rescatistas iraquíes que presenciaron los primeros momentos del catastrófico incendio describieron las escenas a The Associated Press, muchos superados por el trauma y diciendo que la noche está grabada para siempre en su memoria. El incendio, que estalló el sábado por la noche en la sala de coronavirus del hospital Ibn al-Khatib, se prolongó durante horas antes de cobrar 82 vidas e hiriendo a 110 personas.

El número de muertos aún podría aumentar, y muchos de los heridos figuran en estado grave. Las autoridades dijeron que el incendio fue provocado por la explosión de cilindros de oxígeno; Días después, la especulación ha corrido desenfrenada sobre qué causó su explosión. Las autoridades aún no han publicado los resultados de una investigación oficial. Irak, una nación endurecida por décadas de dictadura, guerra y conflicto sectario, y que ahora lucha por hacer frente a la pandemia, sigue en estado de shock. Los altos funcionarios de salud han sido despedidos o suspendidos en medio de acusaciones de negligencia.

Los médicos advirtieron sobre la mala gestión sistémica y describieron a los hospitales iraquíes como bombas de relojería debido a reglas de seguridad laxas, especialmente alrededor de los cilindros de oxígeno. Dicen que los hospitales a menudo carecen de detectores de humo y que los visitantes habitualmente fuman cigarrillos alrededor de cilindros de oxígeno o traen estufas eléctricas para cocinar para los pacientes. Sabah Samer, un médico, y Yousif Hussein, un paramédico, fueron de los primeros en cargar hacia el incendio para tratar de ayudar a las víctimas. Dicen que el hospital era una trampa de fuego, especialmente la sala COVID-19. «El fuego se extendió tan rápido debido a los cilindros de oxígeno combustible», dijo Samer. “Las paredes de las habitaciones estaban acolchadas con plástico y nailon, que alimentaban el fuego”.

Dijo que recuerda los cilindros explotando uno tras otro durante casi cada minuto que estaba dentro, con llamas disparando a través de las ventanas del hospital. Dijo que contó al menos 20 explosiones. Samer y otros rescatistas dijeron que era imposible llegar a muchos de los pacientes; podían escuchar gritos y súplicas de ayuda desde el segundo piso del hospital. Un paciente, una enfermera con COVID-19, saltó por la ventana hacia su muerte, su cuerpo en llamas. Sus restos carbonizados fueron recuperados del patio del hospital más tarde, dijo Samer. Desde entonces, muchos han señalado flagrantes deficiencias en las medidas de seguridad del hospital. Los extintores de incendios no funcionaban y las salidas de emergencia estaban inexplicablemente cerradas. El Dr. Kamal al-Rubaie, de 28 años, estaba en la sala de la UCI del segundo piso del hospital, llena de pacientes con COVID-19 con oxígeno cuando comenzó el incendio.

Estaba a punto de dar el pésame a la familia tras la muerte de uno de sus pacientes cuando vio la primera chispa. Dijo que había temido a los cilindros de oxígeno desde su primera rotación en la sala en octubre pasado. Cada habitación dentro de la unidad de cuidados respiratorios generalmente almacena más de una docena de cilindros, y cada paciente necesita entre dos y tres por día. Había 30 pacientes en la unidad en ese momento, dijo. En la atención diaria al paciente, no había suficiente personal hospitalario para comprobar que cada cilindro funcionaba correctamente.

La tarea a menudo recaía en familiares de pacientes no capacitados, dijo al-Rubaie. Otros médicos que han trabajado en el hospital dijeron lo mismo. Dados los riesgos de almacenar cilindros de oxígeno, que deben mantenerse alejados de materiales combustibles, los hospitales modernos han adoptado sistemas de suministro de oxígeno centralizados. Estos incluso se establecieron en hospitales iraquíes en la década de 1980 bajo Sadaam Hussein, pero cayeron en mal estado durante los años del embargo, cuando las sanciones de la ONU impidieron que Irak comercializara petróleo y paralizaron la economía, y también después de la invasión liderada por Estados Unidos en 2003.

Con el envejecimiento de las instalaciones de salud iraquíes, los cilindros de oxígeno se han convertido en la norma. Y aunque Ibn al-Khatib tenía un sistema de oxígeno centralizado en funcionamiento, los pacientes preferían los cilindros, ya que los consideraban mejores para la atención individual. No está claro qué provocó la explosión del primer cilindro: algunos especulan que el pariente visitante de un paciente estaba usando una pequeña estufa eléctrica u otra fuente de calor junto a un cilindro. Al-Rubaie no recuerda haber visto una fuente de calor y, además, la sola presencia de una estufa no puede explicar cómo pudo haber provocado el fuego, dijo. El oxígeno solo puede fortalecer un fuego que ya está ardiendo, agregó. Samer describió cómo corrió hacia un paciente con virus conectado a un ventilador en una de las habitaciones del hospital que estaba rodeada de fuego, agarró al hombre y su cilindro para sacarlo. Cada momento que los llevaba estaba lleno de terror. “El cilindro podría explotar en cualquier momento”, dijo.

Cuando Hussein, el paramédico, sacó a los pacientes afuera, aparecieron multitudes de voluntarios, lo que se sumó al caos. Algunos salieron corriendo del hospital en llamas y le dijeron que los tres extintores de incendios del segundo piso estaban vacíos. Habían intentado apagar las llamas con mantas. El general de división Khalid Bohan, jefe de la defensa civil de Irak, relató las muchas cartas enviadas a lo largo de los años a varios ministerios, instándolos a instalar o actualizar los sistemas de seguridad, solo para que se les dijera que «» no hay asignaciones financieras «. Debe haber un detector de humo y un sistema contra incendios y los administradores del hospital tienen esta responsabilidad, dijo a la televisión estatal iraquí después del incendio.

Los sistemas de seguridad contra incendios están incluidos en el diseño y el desglose de costos de la mayoría de los hospitales, dijeron los médicos. Pero en la práctica, rara vez se implementan, lo que plantea nuevos interrogantes sobre la corrupción entre los funcionarios. Samer dijo que un sistema de seguridad contra incendios podría haber contenido el incendio y salvar vidas. Su último recuerdo de esa noche fueron los gritos ensordecedores de quienes no pudieron ser alcanzados dentro del hospital.

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