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AP News

Esta semana, Florida amplió la elegibilidad para las vacunas COVID-19 a todos los residentes mayores de 16 años. Pero en todo el estado, más de 70.000 personas aún no tienen acceso a la vacuna. Esos hombres y mujeres son prisioneros del estado de Florida. Más de la mitad del país ha abierto la elegibilidad para vacunas, ampliando enormemente la capacidad de la mayoría de los estadounidenses para recibir las vacunas, independientemente de su edad o condición médica. Pero dentro de las cárceles, es una historia diferente: los presos, que no tienen la libertad de buscar vacunas, todavía carecen de acceso en general. A nivel nacional, menos del 20% de los prisioneros estatales y federales han sido vacunados, según datos recopilados por The Marshall Project y The Associated Press .

En algunos estados, los presos y defensores han recurrido a demandas para obtener acceso. E incluso cuando son elegibles, no reciben una educación importante sobre la vacuna. Y no son solo los prisioneros. Los expertos en salud pública están ampliamente de acuerdo en que las personas que viven y trabajan en establecimientos penitenciarios enfrentan un mayor riesgo de contraer y morir a causa del coronavirus. Desde que la pandemia llegó por primera vez a las cárceles en marzo de 2020, aproximadamente 3 de cada 10 presos dieron positivo y 2.500 murieron.

Las cárceles suelen estar superpobladas, con acceso limitado a la atención médica y el equipo de protección, y las poblaciones que se encuentran en el interior tienen más probabilidades de tener afecciones médicas preexistentes. “Se trata de una estrategia de salud pública”, dijo Jaimie Meyer, profesora asociada de medicina y salud pública en la Universidad de Yale. «Si quiere ver el fin de la pandemia, debe vacunar a las personas en los lugares donde hay los conglomerados más grandes y la mayoría de los casos». _ Esta historia es una colaboración entre The Associated Press y The Marshall Project que explora el estado del sistema penitenciario en la pandemia del coronavirus. Keri Blakinger colaboró ​​con los informes del Proyecto Marshall. _ En algunas instalaciones, los suministros básicos como jabón y papel higiénico han escaseado, y tanto los presos como los guardias se imponen de manera inconsistente. Los prisioneros pasan tiempo en espacios comunes y las celdas de barra libre hacen poco para contener el virus. Los prisioneros describen dormitorios enteros enfermos con síntomas de COVID-19.

Algunos reclusos dudan en informar de los síntomas por temor a que se les ponga en confinamiento solitario y no reciban la atención adecuada. Otros informan días de espera para recibir atención médica, a veces se les niega o se les proporciona solo aspirina. Y el lanzamiento de la vacuna ha sido desigual, a pesar de la orientación de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de que los estados deben priorizar al personal de correccionales y a las personas en prisiones y cárceles. A fines de marzo, Arkansas y Florida aún no habían comenzado a vacunar a los prisioneros, mientras que algunos estados dicen que han ofrecido la vacunación a todos los adultos en sus prisiones. Ocho estados no han informado cuántos presos han sido vacunados.

En algunos estados, el suministro de vacunas para las cárceles se ha visto limitado por la infraestructura y las demandas políticas. Incluso a medida que más vacunas comienzan a estar disponibles para los sistemas penitenciarios, los funcionarios de prisiones, los expertos en salud pública y los defensores de los presos dicen que existe una vacilación generalizada entre los presos sobre recibir la vacuna. Según los CDC, el 40% de los adultos en los Estados Unidos han recibido al menos una inyección de la vacuna, y el presidente Joe Biden ha prometido que todos los estadounidenses serán elegibles para la vacunación antes del 1 de mayo. Pero las tasas de vacunación tras las rejas aún están por detrás de la población general en dos tercios de los estados.

En Georgia, aproximadamente 700 prisioneros habían sido vacunados hasta el 30 de marzo, según la portavoz del Departamento de Correccionales, Joan Heath. Se espera que ese número, alrededor del 1.5% de la población carcelaria del estado, aumente a mediados de abril, cuando la agencia anticipa recibir 2,000 dosis por semana. «Nuestro objetivo es asegurarnos de que a todos los delincuentes bajo nuestra custodia se les ofrezca y reciban una vacuna COVID», dijo, y agregó que el estado está pidiendo a cualquiera que tenga «amigos o seres queridos encarcelados, que los anime a aceptar la vacuna cuando se la ofrezcan». Los funcionarios penitenciarios de Maine dijeron que recién habían comenzado a vacunar a los «residentes elegibles por edad», con 125 prisioneros, aproximadamente el 7% de la población carcelaria, inmunizados a fines de marzo.

En Tennessee, los prisioneros tuvieron que esperar meses antes de poder comenzar a recibir la dosis que les salvó la vida después de que un influyente grupo asesor estatal determinó que vacunarlos demasiado pronto podría resultar en una «pesadilla de relaciones públicas» y «muchas consultas de los medios». Esa decisión se tomó aunque algunos de los grupos de coronavirus más grandes de Estados Unidos estaban dentro de las cárceles de Tennessee, con cientos de casos activos en múltiples instalaciones. Los principales funcionarios de salud de Tennessee finalmente anunciaron en marzo que algunos en la población carcelaria podrían recibir la vacuna si calificaban por edad o tenían ciertas condiciones de salud. Hasta la fecha, alrededor de un tercio de los prisioneros de Tennessee han dado positivo por el virus desde que el brote comenzó a propagarse.

Más de 40 han muerto. Para el 5 de abril, más de 6,900 prisioneros, de aproximadamente 19,400 en el estado, habían recibido al menos una dosis de la vacuna COVID-19. A partir del lunes, Tennessee comenzó a permitir que todos los residentes de 16 años o más recibieran la vacuna, lo que significa que los prisioneros estatales restantes serían elegibles. En algunos estados, los presos y defensores han recurrido a demandas para acelerar el ritmo de las vacunas. En febrero, un juez federal ordenó a los funcionarios de Oregon que ofrecieran la vacuna a todos los prisioneros estatales, lo que el estado dice que ya ha hecho. Los prisioneros del estado de Washington presentaron una demanda similar a fines de marzo, exigiendo protección adicional del personal penitenciario que rechazó la vacuna.

La semana pasada, un juez de la Corte Suprema de Nueva York dictaminó que ese estado debe vacunar a todas las personas encarceladas en prisiones y cárceles. Texas vacunó a sus primeros 600 prisioneros solo a causa de un accidente. Después de que un problema del congelador en la Unidad de Darrington dejara sin refrigerar cientos de dosis destinadas a los funcionarios penitenciarios, los funcionarios ofrecieron la vacuna primero al personal y luego a los prisioneros de alto riesgo para evitar que las dosis se desperdiciaran. La disponibilidad de vacunas no es el único factor con el que los funcionarios correccionales deben lidiar para recibir las vacunas. Carrie Shipp, cuyo hijo Matthew de 21 años está encarcelado en la Unidad Ruben M. Torres en Texas, dijo que su hijo decidió no vacunarse por miedo y desconfianza hacia el personal médico de la prisión.

El hijo de Shipp animó a ella y a su hija a que se vacunen, pero no quiere recibir la vacuna él mismo. “No es que no crea en la ciencia, solo tiene miedo de lo que le puedan hacer, de lo que le puedan dar”, dijo Shipp. “Para tener a tu hijo, alguien a quien cuidaste, ten miedo de algo que lo proteja. … perderé el sueño por eso «. En una encuesta del Proyecto Marshall de 136 prisioneros a principios de este año, muchos encuestados expresaron una profunda desconfianza en los sistemas médicos de las prisiones, citando información errónea difundida por el personal y experiencias previas de no recibir atención. Entre el público, la información sobre la vacuna COVID-19 ha sido publicada por medios de comunicación, funcionarios gubernamentales y proveedores de atención médica. Pero los reclusos que buscan dicha información deben depender de fuentes de noticias limitadas, correspondencia personal y personal penitenciario, quienes, según los reclusos, no siempre están dispuestos a responder preguntas.

Las cárceles estatales de Tennessee han exhibido carteles, distribuido hojas informativas y celebrado reuniones públicas entre los presos para discutir el lanzamiento de la vacuna. El Departamento de Correcciones planea «regresar en círculo» a los más de 3,100 prisioneros que han rechazado la vacuna hasta ahora, dijo la portavoz de la agencia Dorinda Carter. Algunos prisioneros en Georgia dijeron que no recibieron información sobre la vacuna hasta que se les pidió que firmaran un formulario que indicaba si querían recibirla. Michael McCoy, de 51 años, que cumple una condena de 50 años en la prisión estatal de Autry, dijo que un miembro del personal llegó a su dormitorio y puso los formularios de consentimiento en una mesa en el medio de la habitación. “Ella dijo: ‘Tengo 96 formularios de vacunas. Necesito 96 firmas. ¡Ahora!'» Pero cuando los presos comenzaron a hacer preguntas, McCoy dijo que “se negó a responder nada. Ella podría no haberlo sabido «.

Heath, portavoz del Departamento de Correccionales de Georgia, dijo que los prisioneros recibieron información impresa del sitio web de los CDC, pero que no respondió a las preguntas sobre si estaba disponible antes de que recibieran los formularios de consentimiento de vacunación. Shannon Ross está trabajando con expertos médicos para llenar los vacíos de información a través de su boletín, The Community, que distribuye a los prisioneros en Wisconsin y algunas instalaciones federales. Ross, quien fue liberado de prisión en septiembre, dijo que es crucial involucrar a los presos en el desarrollo de materiales informativos porque tienen preocupaciones únicas y es más probable que confíen en la información de personas que han experimentado el encarcelamiento.

Dijo que los departamentos de corrección estatales tienen alguna información, «pero realmente no se dan cuenta de muchas de las dudas y preocupaciones y la amplitud de los problemas que están surgiendo con esta vacuna», dijo Ross. “No hay comentarios de personas que están aquí que son respetadas en la lucha contra el sistema, que digan: ‘Lo tengo, confío’”. Debido a que muchos estados aún tienen que vacunar a la mayoría de sus poblaciones carcelarias, la magnitud real de la vacilación por las vacunas entre los presos aún no está clara. Marc Stern, consultor de salud correccional y profesor de la Facultad de Salud Pública de la Universidad de Washington, realizó una encuesta entre los presos y los encarcelados a fines del año pasado y encontró que solo el 45% estaba dispuesto a vacunarse.

Dijo que el potencial de una baja aceptación de la vacuna podría amplificar las desigualdades existentes en la salud de los presos. Las personas negras constituyen un segmento desproporcionadamente grande de la población carcelaria y las personas con resultados graves de COVID-19, y su encuesta encontró que el 37% de los encuestados negros estaban dispuestos a recibir la vacuna en comparación con el 45% de todos los encuestados. En el lado positivo, los cuatro estados que dicen haber ofrecido la vacuna a todos los adultos en sus prisiones estatales (Massachusetts, Oregon, Rhode Island y Virginia) han visto a más prisioneros tomarla, con un promedio de alrededor del 70%. Meyer dijo que era una señal positiva, pero que probablemente sería menor en muchos otros estados. “En muchas cárceles … el consumo anual de una vacuna contra la gripe es de alrededor del 30%”, dijo Meyer. «Ahora que agrega que esta es una tecnología recientemente desarrollada sobre la que la gente puede o no tener mucha información, debe anticipar que la adopción podría ser tan baja como el 30%». Para complicar la ecuación, existe la preocupación de que el personal penitenciario rechace las vacunas en grandes cantidades.

A diferencia de los reclusos, el personal puede recibir vacunas de proveedores distintos del departamento de correccionales, lo que puede dificultar el seguimiento de los niveles del personal. La vacunación del personal es particularmente importante, dijo Monik Jiménez, profesor asistente de la Escuela de Salud Pública de la Universidad de Harvard, porque los empleados pueden viajar entre las cárceles y la comunidad exterior. Hizo hincapié en que tanto el personal como los presos necesitan una alta cobertura de vacunas para reducir de manera efectiva la transmisión de COVID-19. “Cuando tienes un lugar con altas tasas de transmisión, entonces la vacuna tiene que trabajar aún más”, dijo Jiménez. «Necesitas más personas vacunadas».

Para alentar a los prisioneros a recibir la vacuna, algunos estados han recurrido a incentivos, que van desde $ 25 en crédito de economato en Pensilvania, hasta “una bolsita de galletas Famous Amos” en Mississippi. En Georgia, McCoy dice que él y sus compañeros de dormitorio se sintieron menospreciados cuando el alcaide anunció que cualquiera que optara por vacunarse sería recompensado con un «paquete de alcaide», que generalmente incluye una variedad de papas fritas, pasteles y dulces. «En lugar de con seguridad y confianza, ¿los va a sobornar con galletas y papas fritas?» Dijo McCoy. «¿Qué cree que somos?»

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