Publicidad

CNN) – La nave espacial Starliner de Boeing hizo un suave aterrizaje en el desierto de Nuevo México la madrugada del domingo. Marcó el final de un tenso esfuerzo de dos días para devolver el vehículo a la Tierra después de que problemas inesperados plagaron su vuelo inaugural a la órbita, lo que lo obligó a regresar temprano.

La nave espacial lanzó un vuelo de prueba sin tripulación el viernes, pero tuvo que abortar su misión de atracar con la Estación Espacial Internacional cuando no pudo ponerse en la trayectoria correcta.

El regreso de Starliner el domingo fue una victoria para Boeing porque los expertos podrán recuperar datos valiosos sobre si la nave espacial, que está diseñada para llevar a los astronautas de la NASA a la estación espacial, puede ejecutar un aterrizaje seguro después de regresar de la órbita.

Boeing ha trabajado durante la última década para preparar a Starliner para misiones tripuladas.

La NASA le preguntó al sector privado la nave espacial de diseño capaz de transportar a los astronautas a la EEI después de retirar el programa del transbordador espacial. La NASA asignó a Boeing $ 4,2 mil millones en 2014 para el desarrollo de Starliner y anticipó que estaría listo para 2017. Pero ha sufrido numerosos retrasos y retrocesos en el desarrollo. SpaceX, que recibió $ 2.6 mil millones, también está construyendo una nave espacial digna de la tripulación y lleva años de retraso.

La misión que Starliner emprendió esta semana sería un hito masivo: se esperaba que fuera la última prueba importante antes de que la nave finalmente estuviera lista para volar astronautas de la NASA.

Starliner se lanzó con éxito al espacio a bordo de un cohete el viernes por la mañana, pero después de separarse del vehículo de lanzamiento, no logró ubicarse en el camino correcto hacia la estación espacial.

Las autoridades atribuyeron el problema a un reloj no sincronizado: una lectura incorrecta de los sistemas a bordo de Starliner retrasó su sistema de cronometraje 11 horas, dijo el domingo el ejecutivo de Boeing, Jim Chilton.

Eso provocó un efecto dominó de otros problemas. Impidió que la nave espacial disparara sus motores en el momento correcto, lo que lo desvió. Y eso provocó que el vehículo perdiera la conexión con los controladores de vuelo en tierra durante un período crucial de 8 minutos. Mientras tanto, quemaba combustible que habría necesitado para corregir cómodamente el rumbo de regreso hacia la Estación Espacial Internacional.

Finalmente, los controladores de vuelo determinaron que Starliner no debería intentar atracar con la ISS, una hazaña que requeriría que la nave espacial mantenga un control preciso a medida que se acerca al laboratorio de órbita masiva mientras viaja a más de 17,000 millas por hora.

Con esa opción fuera de la mesa, los funcionarios de Boeing decidieron poner a Starliner en el camino de regreso a casa para que pudiera concentrarse en demostrar que la nave espacial puede regresar de manera segura a su lugar de aterrizaje en Nuevo México.

La nave espacial se dirigió el domingo a través de la atmósfera de la Tierra, desplegó paracaídas y un halo de bolsas de aire e hizo un suave aterrizaje.

Funcionarios de Boeing dijeron el domingo que la nave espacial parecía estar en buen estado de salud.

Que sigue

«No se equivoquen, esto no salió de acuerdo con el plan en todos los aspectos que hubiéramos esperado, pero también es cierto que obtuvimos mucha información realmente buena para que podamos seguir haciendo progresos significativos», dijo el administrador de la NASA Jim Bridenstine, quien describió el aterrizando como una «diana absoluta», dijo el domingo.

Boeing y la NASA necesitarán pasar «semanas o meses» revisando datos, dijo Bridenstine.

Esos datos incluirán información recopilada por un muñeco de prueba antropomórfico, apodado Rosie después del icono de la Segunda Guerra Mundial, Rosie the Riveter, que estaba atado a Starliner y estaba equipado con docenas de sensores para medir las fuerzas G que los futuros astronautas pueden experimentar.

Los funcionarios también deberán determinar exactamente qué causó los problemas de Starliner después del despegue el viernes.

Todavía no está claro si la NASA requerirá que Boeing repita este lanzamiento de prueba antes de limpiar la nave espacial para misiones tripuladas.

Bridenstine dijo que consideraría permitir que la compañía avance. Señaló que si los astronautas hubieran estado a bordo de este vuelo de prueba, podrían haber anulado el sistema autónomo defectuoso y haber tomado el control manual de la nave espacial.

Mike Fincke y Nicole Mann, dos de los astronautas programados para volar en la primera misión tripulada de Starliner, confirmaron esa sugerencia durante una conferencia de prensa el viernes.

«Entrenamos ampliamente para este tipo de contingencia», dijo Mann. «Este vehículo tiene un nuevo nivel de automatización que nunca antes habíamos visto. Y lo que estamos haciendo es probar esa automatización, y es por eso que tienes pilotos de prueba a bordo» en las primeras misiones.

Pero la NASA quiere que Starliner pueda funcionar sin intervención humana. Mann y Fincke son pilotos de prueba especialmente entrenados, pero Starliner está destinado a proporcionar paseos para todo tipo de astronautas, incluidos científicos y especialistas en investigación.

Un resultado desafortunado del fracaso de Starliner para completar su misión completa: había regalos de vacaciones a bordo que se suponía que se entregarían a los astronautas que se encuentran actualmente a bordo de la estación espacial.

Después de agradecer a la NASA por su apoyo, Chilton de Boeing dijo que «le gustaría expresar los arrepentimientos de Boeing a la tripulación de la EEI a quien no le llevamos los regalos de Navidad. No es genial».

Publicidad

Deja un comentario

Este sitio usa Akismet para reducir el spam. Aprende cómo se procesan los datos de tus comentarios.